維吉尼亞級核子動力攻擊潛艦

甫完工的維吉尼亞級核能攻擊潛艦首艦維吉尼亞號(USS Virginia SSN-774),即將進行下水典禮。

注意艦首下方的Chin高頻主動聲納 以及艦體兩側與海狼級相仿的輕量WAA(LWWAA)寬孔徑被動陣列聲納。

(上與下) 維吉尼亞號仍在通用電器船舶廠房建造時的畫面。

航行中的維吉尼亞號核能攻擊潛艦。

維吉尼亞號艦首特寫。

維吉尼亞級二號艦德州號(USS Texas SSN-775)艦尾特寫,噴泵推進器被罩起來。

德州號艦體前部與帆罩正面特寫。

維吉尼亞級新墨西哥號(USS  New Mexico SSN-770)下水前夕,注意艦首下方的Chin高頻主動聲納與其後的魚雷管。

維吉尼亞級的加利福尼亞號(USS California SSN-781)正在裝填MK-48魚雷,此照片攝於西班牙的羅塔美國海軍基地

(Naval Station Rota)。以往美國核能潛艦的魚雷裝填艙口在帆罩前方,維吉尼亞級由於將帆罩前移,

再裝填艙口改設在帆罩後方。

第二批維吉尼亞級明尼蘇達號(USS Minnesota SSN-782)下水前夕的畫面。

維吉尼亞級第三批首艦北達科他號(USS North Dakota SSN-784)在2013年9月15日下水。

第三批維吉尼亞級引進包括大孔徑艦首適形陣列(LAB)與MAC多枚發射管等新技術。

建造中的維吉尼亞級第三批二號艦約翰.華納號(USS John Warner SSN-785)前部分段。

。罩前方頂部的大型方形開口是安裝障礙物迴避聲納的開口;而帆罩前部側面四個垂直排列的

方形則是給特戰人員使用的裝備儲存艙的開口。

維吉尼亞級第三批二號艦約翰.華納號(USS John Warner SSN-785)在2014年9月10日下水的畫面。

北達科他號在2014年10月25日成軍的畫面,艦首前部兩個MAC大直徑發射管的第一個此時艙口打開。

北達科他號的艦首,攝於2014年10月25日成軍典禮。

建造中的 維吉尼亞級第三批的伊利諾號(USS Illinois SSN-786)的帆罩部位。可以看到帆罩前部與兩側有許多開口,

主要是為了之後方便人員進入帆罩進行維修作業而預留的存取口。

第三批維吉尼亞級的華盛頓號(USS Washington SSN-787)正在通用電船格拉頓廠區建造中,前部艦體被重型搬運車從

附屬分段組裝中心(Supplemental Module Outfitting Facility,SMOF)移往分段組裝中新(MOF)。攝於2016年3月初。

三艘維吉尼亞級正在通用電船的廠區建造;最右側是完成度最高的科羅納多號(USS Colorado SSN-788)正移往沈降式

浮動乾塢準備下水,中間是正在建造的佛蒙特號(USS Vermont SSN-792)的部分船段(含艦首),畫面左側則是

南達科他號( USS South Dakot SSN-790)的船段正從拖駁船卸下。此照片攝於2016年12月19日。

科羅納多號在12月29日下水。

維吉尼亞號核能攻擊潛艦離開康迺迪克州格拉頓(Groton)紐倫敦(New London)海軍機地的照片(出現於2010年下旬)

,注意到左側的消聲瓦大面積脫落。維吉尼亞級值勤期間消聲瓦脫落的問題歷年來多次受到媒體關注,

這會減損其匿蹤能力。

(上與下)維吉尼亞級的作戰控制室,可以看到多個屬於AN/BGYY-1作戰系統的顯控台。

模擬維吉尼亞級作戰控制室的地面設施。

通用電船在規劃改進型維吉尼亞級(Improved Virginia)時提出的五種草案,都是在艦體加入一個

維吉尼亞籌載模組(Virginia Payload Module,VPM) 艙段來容納更多戰斧巡航飛彈或其他裝備。

最後美國海軍選擇底下設計較為簡單、長度較短的70英尺艙段方案(最底下的一個,

VPM艙段設置在艦體中部),但在艦體背部增加龜背結構也將使噪音和阻力增大。

後部增加VPM艙段的維吉尼亞級Block V的想像圖,後部增加的艙段有四個VPM發射管(每個裝填7枚戰斧)

,加上原本前部的兩個MAC發射管(每個裝填6枚戰斧),總共可攜帶40枚戰斧巡航飛彈。

 

──by captain Picard

艦名/使用國 維吉尼亞級核子動力攻擊潛艦/美國   (Virginia  class)
承造國/承造廠 美國/

SSN-774、776、778、780、782、784──Electric Boat Division, General Dynamics Corporation, Groton, Connecticut

SSN-775、777、779、781、783、785──Newport News Shipbuilding,Northrop Grumman

尺寸(m) 長114.8 直徑10.4 浮航吃水9.76
排水量(ton) 潛航7800
動力系統/軸馬力 S9G反應爐*1/40000

蒸汽渦輪*1

水噴射推進器*1

備用動力:Caterpillar 3512B柴油機、電動推進器

航速(節) 官方數字:潛航25以上

實際數字:潛航30以上

最大安全潛深(m) 官方數字:244左右

實際數字:488左右

水面偵測/電子戰系統

AN/BPS-16 I頻平面搜索雷達*1

Kollmorgen AN/BVS-1光電搜索/攻擊潛望鏡組(整合有LLTV低光度電視攝影機、紅外線熱影像儀、雷射標定器)

AN/BLQ-10電子支援系統

水下偵測/反制系統 AN/BQQ-10整合式聲納系統*1(包含艦首大型球形主/被動陣列聲納、 帆罩上/艦首下方高頻主動聲納、帆罩兩側LCCA低成本適形高頻主動聲納、LWWAA側面寬孔徑低頻被動陣列聲納、TB-16/29A拖曳陣列聲納各*1等。Chin包含兩具主動聲納,分別安裝於艦首與帆罩上。左右舷各有三個WAA聽音陣列) (SSN-774~783)

LAB大孔徑艦首主/被動陣列聲納*1(SSN-784~)

Boeing LMRS水雷偵測雷系統(包含兩具水下無人遙控載具(UUV)與一具水下操作機器人)

AN/WLY-1水下警告/反制系統

AN/BLQ-10電子截收系統

其餘不明

射控/作戰系統 指揮管制模組(CCSM)

AN/BGY-1潛艦作戰系統

人員 134,可搭載海豹特戰部隊
艦載武裝 艦側魚雷管*4

線導魚雷或飛彈22枚(彈艙籌載量)+管內4枚(可使用MK-48ADCAP線導魚雷、魚叉反艦飛彈、戰斧巡航飛彈、MK-60膠囊水雷、MK-67機動水雷、MK-57繫留水雷、先進自動機雷(AMM)、LMRS長期水雷偵測系統等)

MK-45戰斧飛彈垂直發射系統(12管)(SSN-774~783)

六聯裝MAC發射系統X2(SSN-784~,裝填12管戰斧巡航飛彈)

七聯裝VPM發射系統X4(SSN-802~,裝填28管戰斧巡航飛彈,加上原有兩組六聯裝MAC模組共40管戰斧飛彈)

MK-2 3吋誘餌發射器*2

可搭載ASDS先進部署系統或Dry Deck Shelter

姊妹艦

最初預計建造三十艘。

第一批:共四艘

艦名 建造廠商 簽約時間 安放龍骨 下水時間 服役時間

SSN-774 Virginia 

General Dynamics Electric Boat, Groton 1998/9/30 1999/9/2 2003/8/16 2004/10/23

SSN-775 Texas

1998/9/30 2002/7/12 2005/4/9 2006/9/9

SSN-776 Hawaii

General Dynamics Electric Boat, Groton 1998/9/30 2004/8/27 2006/6/17 2007/5/5

SSN-777 North Carolina

Huntington Ingalls Industries, Newport News 1998/9/30 2004/5/22 2007/5/5 2008/5/3

第二批:共六艘

艦名 建造廠商 簽約時間 安放龍骨 下水時間 服役時間
SSN-778  New Hampshire  General Dynamics Electric Boat, Groton 2003/8/14 2007/4/30 2008/2/21 2008/10/25
SSN-779 New Mexico Huntington Ingalls Industries, Newport News 2003/8/14 2008/4/12 2009/1/18 2010/3/27
SSN-780 Missouri General Dynamics Electric Boat, Groton 2003/8/14 2008/9/27 2009/11/20 2010/7/31
SSN-781 California Huntington Ingalls Industries, Newport News 2003/8/14 2009/5/1 2010/11/14 2011/10/29
SSN-782 Mississippi General Dynamics Electric Boat, Groton 2003/8/14 2010/6/9 2011/12/3 2012/6/2
SSN-783 Minnesota Huntington Ingalls Industries, Newport News 2003/8/14 2011/5/20 2012/10/27 2013/9/7

第三批:共八艘

艦名 建造廠商 簽約時間 安放龍骨 下水時間 服役時間
SSN-784 North Dakota General Dynamics Electric Boat, Groton 2008/12/22 2012/5/11 2013/9/15 2014/10/25
SSN-785 John Warner Huntington Ingalls Industries, Newport News 2008/12/22 2013/3/16 2014/9/10 2015/8/1
SSN-786 Illinois General Dynamics Electric Boat, Groton 2008/12/22 2014/6/2 2015/10/10 2016/10/29
SSN-787 Washington Huntington Ingalls Industries, Newport News 2008/12/22 2014/11/22 2016/3/5 2017/5/26交付

2017/10/7服役
SSN-788 Colorado General Dynamics Electric Boat, Groton 2008/12/22 2015/3/11 2016/12/29 2018/3/17
SSN-789 Indiana Huntington Ingalls Industries, Newport News 2008/12/22 2015/5/16 2017/6/9 2018/9/29
SSN-790 South Dakota General Dynamics Electric Boat, Groton 2008/12/22 2016/4/4 2017/10/14
SSN-791 Delaware Huntington Ingalls Industries, Newport News 2008/12/22 2016/4/30 2018/10/20

第四批:共10艘

艦名 建造廠商 簽約時間 安放龍骨 下水時間 服役時間
SSN-792 Vermont General Dynamics Electric Boat, Groton 2014/4/28 2014/5 2018/10/20
SSN-793 Oregon General Dynamics Electric Boat, Groton 2014/4/28 2017/7/8
SSN-794 Motana Huntington Ingalls Industries, Newport News 2014/4/28 2018/5/16
SSN-795 Hyman G. Rickover General Dynamics Electric Boat, Groton 2014/4/28 2018/5/11
SSN-796 New Jersey Huntington Ingalls Industries, Newport News 2014/4/28
SSN-797 Iowa General Dynamics Electric Boat, Groton 2014/4/28
SSN-798 Huntington Ingalls Industries, Newport News 2014/4/28
SSN-799 Idaho General Dynamics Electric Boat, Groton 2014/4/28
SSN-800 Arkansas Huntington Ingalls Industries, Newport News 2014/4/28
SSN-801 Utah General Dynamics Electric Boat, Groton 2014/4/28

第五批:共10艘

艦名 建造廠商 簽約時間 安放龍骨 下水時間 服役時間
SSN-802 General Dynamics Electric Boat, Groton 2017/2/16
SSN-803 General Dynamics Electric Boat, Groton 2017/5/4
SSN-804 Huntington Ingalls Industries, Newport News
SSN-805 Huntington Ingalls Industries, Newport News
SSN-806
SSN-807
SSN-808
SSN-809
SSN-810
SSN-811

 


 

前言

美國海軍在冷戰結束前進行的最後一個核能攻擊潛艦計畫──海狼級(Sea Wolf class)核能攻擊潛艦,由於世界局勢與美國海軍作戰需求轉變,以及其昂貴的造價 (1980年代末已經超過每艘10億美元),導致量產計畫在1992年遭到取消,僅前三艘付諸建造。1991年起美國海軍開始籌畫另一種排水量、價格均比海狼級低的新一代核能攻擊潛艦,做為海狼級取消後的替代方案。最初此一計畫被稱為百夫長級(Centurion class)核能攻擊潛艦,當時美國海軍希望每艘造價控制在6億美元以內(同時期每艘海狼級接近12億美元),相當於洛杉磯級在1980年代末期的價額。基於冷戰結束後西方國家普遍存在的「和平紅利」期待,為了能夠在國會審查時存活,百夫長計畫將許多指標大幅降低,例如最大潛航深度降為240m,最高航速降為28節;實質上,這樣的性能縮水,根本不可能被美國海軍接受。

在1993年,美國海軍正式確立新型核能攻擊潛艦(New Attack Submarine Centurion,NSSN)計畫。雖然延續百夫長計畫中的「成本控制」原則,但NSSN並非為了降低費用而一味「削足適履」的設計;相較於過去專門在大洋中大量獵殺敵方潛艦的海狼級,NSSN放棄前者昂貴的大型艦體、大潛深、高航速與高武器籌載,回歸實用路線,並且更強調任務彈性,能同時滿足大洋與近岸、從正規到特戰的廣泛任務型態,以適應詭譎多變的後冷戰時代。NSSN的產物就是維吉尼亞級核能攻擊潛艦, 成為洛杉磯級的後繼者。NSSN的初期成本控制目標,是平均每艘造價控制在18億美元以內,約為海狼級的2/3(美國海軍三艘海狼級的總花費在86億美元以上,單艦平均成本約28億美元)。此外,最初美國海軍設定建造30艘維吉尼亞級核能攻擊潛艦,依照1995財年幣值,每艘平均成本需在16.5億美元以內。

與洛杉磯級一樣,維吉尼亞級的建造工作也由通用電器船舶(GD Electric Boat)以及新港紐斯廠(New Port News,後併入諾格集團旗下)分攤 ,其中通用電器船舶主造奇數艦,而新港紐斯廠則為偶數艦 的主承包商;不過與以往不同的是,兩家船廠都會同時參與每一艘維吉尼亞級的建造,次承包商建造的船段會運至主承包商的船塢,再完成總裝。依照原訂計畫,美國海軍預計分三批訂購30艘維吉尼亞級,第一批9艘,第二批10艘,第三批11艘。在1996年,美國海軍決定建造首批六艘維吉尼亞級, 在當時是美國海軍最大的一筆單批潛艦生產合約,把跨財年的建造工作一次簽訂並批次購買,通用電器船舶能一次購足同一批潛艦所需的所有船材料件,相較於傳統 分批採辦的方式,可節省10億美元的總經費。 不過實際上,美國海軍在1998年9月30日正式訂購首批維吉尼亞級時,數量只有四艘(SSN-774~777);在2003年8月,美國海軍編列第五艘維吉尼亞級(SSN-778)的預算,隨後在2004年1月訂購五艘維吉尼亞級(SSN-779~783),這六艘合稱第二批維吉尼亞級。美國海軍希望藉由使用最先進的科技,維吉尼亞級能以較少的總數來達到原有洛杉磯級潛艦群相同的任務能力。 每艘維吉尼亞級預定壽期33年,在整個壽命期間大約能進行14至15次作戰部署。

由於加入最初的研發成本以及通貨膨脹等關係, 第一批六艘維吉尼亞級的單艦平均造價達22億美金(首艦價格有24或26億美元等說法),相較於前兩艘海狼級的每艘24億(實際支出)並未降低。這足以顯示維吉尼亞絕非刻板印象中用來替代昂貴海狼級的「次級品」,她擁有美國海軍諸多最新科技 。

 

革命性的設計過程

海狼級是美國海軍第一種在設計/建造作業中引進電腦輔助開發工具設計(CAD)的潛艦,而維吉尼亞級在此方面的應用深度與廣度更到達美國潛艦史上空前的地步。 維吉尼亞級的設計輔助工具為IBM/Dassault公司的電腦輔助三維互動式設界系統(CATIA)以及電腦輔助三維互動式數位管理系統(設計海狼級的時候 ,CAD尚未成熟,還沒有即時三維圖像的輔助工具,計算機速率更是遠遠不夠,工作流程的速率與細節可掌握度並不理想),完全取代傳統的圖版以及製造不同比例木製模型等設計工作,設計人員輸入必要數據後便能直接跑出設計圖樣以及潛艦內部的三維配置圖 。相較於傳統手工繪圖,這類三維圖像式輔助工具不僅大大縮短設計所需的時間,能讓不同的工作團隊在同一時間分別進行不同的設計工作,準確性也有了顯著的提高。這些電腦輔助工具的參數也包括材料的可利用性與施工便利性,整個建造圖的品質與詳細程度達到了以往難以想像的水準,此外也使以往動輒需耗費數天的設計修改作業縮短在數小時內完成。

除了前述電腦設計輔助工具外,另一項在維吉尼亞級設計/建造過程中扮演重要角色的尖端科技是網路化電腦科技資料庫,所有大大小小各項電腦設計工作均透過一套網路系統與統一的集中資料庫連結,使所有階段的各項電腦設計工作能在第一時間內獲得充分的整合,也不再受到地理環境的限制。例如,以往的設計工作必須依照各部份的先後次序執行,而且可能發生資料傳遞非及時或者錯誤而導致的設計延遲或失誤;在有了網路化的統一電腦資料庫後,許多不同層面的設計都能在同一時間於不同地點進行,設計人員、供應廠商與客戶只要透過資料庫的介面,就能在第一時間內從網路資料庫中存取任何部位、裝備的詳細資料,從而瞭解整個潛艦目前的設計狀況,可在第一時間內完成評估、缺失修正等回饋作業。維吉尼亞級的相關設計/建造單位如通用電器船舶、諾爾斯核子動力實驗室、美國海軍辦公室以及其他裝備供應商等均有這種資料庫介面,這些單位在設計建造期間每週都會開一次電子視訊會議,對當時的設計狀態進行評價、問題討論以及解決方案等等。資訊詳盡準確的電腦開發工具以及統整所有資訊的網路資料庫,不僅大大增加了整個設計流程的工作效率、縮減研發週期,也使維吉尼亞級的設計/建造過程中不再需要如往常般製造潛艦與各種設備的1:1木製實體模型,一些加工處理製程也不再需要動用到設計圖,而是直接將電腦設計中所決定的參數以數位化或圖形化等方式進行控制,以上均顯著節省了建造成本與時間。電腦資料庫不僅儲存直接的設計資料,還包括支援整個設計、建造以及服役壽命週期所需的全部資訊,包括材料、設計資料、自動化生產程序、維修、設備更新改良等等,能在背後支持維吉尼亞級從催生、值勤到除役的一切相關活動。

除了電腦科技在背後扮演的角色外,維吉尼亞級另一項重要的思想就是模組化,不僅功施於建造與後勤維修層面,也為此一基本設計提供優異的多功能性,例如換上擁有不同裝備的船段模組,便能於極短時間內適應各種任務。在模組化思想指導以及電腦科技輔助下,維吉尼亞級的設計人員分成數個小組,在很短時間內便提出15種設計案,最後透過電腦分析選出最能兼顧多功能性與成本低廉的方案。維吉尼亞級的模組化建造技術源於海狼級,將艦體分成多個船段模組,每個船段內的管線、裝備與裝潢均已 安裝施工完畢,最後再組合各個船段並將管線接好。例如,艦上的指揮室便是一個獨立的艦體模組,透過減震基座與其他船段結合。 傳統的潛艦建造方式乃是在艦體完成之後,在壓力殼上切開適當大小的開口來安裝設備;相形之下,維吉尼亞級的模組化建造方式能避免不必要的艦體切割(任何對壓力殼完整性的破壞都會降低潛艦結構的強度,若施工不慎,對於潛航深度、靜音性能甚至安全性都會有重大影響),而且艦上許多機械、電子裝備都能在裝艦前預先製造並進行調校與測試,縮短了建造與測試的期程。

為了測試維吉尼亞級水下動力特性而建造的卡斯羅特(Cutthroat)大比例船舶模型(LSV-2)

雖然電腦模擬可以做很多事,但通用電船與新港紐斯仍為維吉尼亞級建造一個名為卡斯羅特(Cutthroat)的大比例船舶(Large Scale Vehicle 2,LSV-2),以模擬維吉尼亞級的流體特性。卡斯羅特號在1998年9月開始建造,在2000年底於愛達荷州龐多雷湖展開水動力測試,蒐集了大量寶貴資料。卡斯羅特號依照1/3.4的比例建造,長33m,重205噸,配備3000馬力的電動馬達。

基本設計

相較於脫線的海狼級,維吉尼亞級的編號又回到了常軌,接在洛杉磯級後面,命名則改採以往彈道飛彈潛艦使用的州名。維吉尼亞級的艦身較海狼級小,直徑與洛杉磯級相若。相較於冷戰思維的海狼級是在大洋中有效壓制、獵殺蘇聯任何攻擊與飛彈潛艦以奪得水下制海權,維吉尼亞級則把焦點放在1990年代以降層出不窮的突發性區域性危機上,故十分強調多重任務的彈性,包括近岸操作能力、對地投射武力、特種作戰(悄悄施放特種部隊上岸進行情報蒐集、滲透破壞乃至於救援人質等等)與情報蒐集(除了施放特戰部隊上岸偵察之外,潛艦本身在敵方海域蒐集電子情報的能力也極為重要)等等。而在近岸環境可能遇到的狀況──複雜的水文與海底情況、嚴重的水下背景雜音干擾、敵方佈放水雷甚至是面對新一代俄製傳統動力潛艦等等,都與美國海軍以往所熟悉的大洋反潛作戰有極大差異。因此美國海軍在維吉尼亞級的設計中加入許多以往美國潛艦所無的元素,例如能在雜訊嚴重的淺海有效操作的聲納系統(特別是高頻主動聲納)、水雷偵測/反制裝備以及多種無人遙控載具的操作能力等等,此外還有完善的特戰部隊相關設施,這些都將對現行美國海軍的潛艦運用方式造成巨大的衝擊與改變。維吉尼亞級的武器籌載量、航速以及潛航深度都不如海狼級,但 由於技術進步(例如引進整體化艙段式減震浮筏技術),能在艦體尺寸規模縮減的情況下,維持與海狼級相當的靜音能力。2011年服役的加利福尼亞號(USS California SSN-781)首度裝備一套 由軟體控制的先進船艦磁信號監視控制系統,即時監視全船各處產生的磁信號強度並動態調整艦上消磁線圈系統來抵銷,後續各艦在回廠翻修時也會陸續加裝此一系統。

維吉尼亞級仍沿用與洛杉磯級潛艦類似的簡化型淚滴 艦體(首尾輪廓為淚滴型,中段艦體為單純的平行管狀構造),尺寸雖較類似洛杉磯級,但是由於沿用許多海狼級的研發成果,諸多外型特徵如前方具有彎角造型的帆罩、艦首伸縮水平翼 、艦體右側上部用來容納TB-16托曳陣列聲納的適形管、兩側各三個輕量寬孔徑被動陣列聲納(LWWAA)的 大型聽音陣列、六片式尾翼以及採用水噴射推進器等,都與海狼級一模一樣,因此從外觀看起來彷彿是海狼級的縮小版。本級艦擁有各項與海狼級相同的最新的靜音科技,例如精心設計的輪機/管路設置、艦體外部的消 聲瓦 (以聚氨酯(urethane)為材料製作,並以現場鑄模/專用船體處理(Mold-In-Place/Special Hull Treatment)加工工藝)、降低水流噪訊的艦體外型設計、主機的彈性減震基座以及噴泵推進器等等 ,可能還有主動式消音技術;全艦各處總共設有600個噪音/震動偵測器(數量多於海狼級),隨時監控艦上各處的震動情況情況,發現異常便立刻處理,將整體噪音降到最低;此外,為了降低引爆感應水雷的機率,本級艦也將使用消磁科技。 維吉尼亞級也是美國海軍首次應用大型整體化艙段式雙層減震浮筏設計的潛艦;與以往美國核能攻擊潛艦使用的分離式減震浮筏 (只將輪機放置在減震浮筏上,而海狼級由於空間較大,部分輪機艙區外部再包上一層外殼,加上減震浮筏的兩層就成為三層隔離)相較,整體化艙段式減震浮筏可對動力系統的噪音、震動實施更有效的集中與隔離 ,並能配合模組化的船段建造,研究結果顯示這種設計的減噪效果可達35db左右。為了節省成本,維吉尼亞級大部分耐壓殼體以HY-80耐壓鋼板(屈服強度550MPa,相當於56kgf/mm2) 來建造(重點構造可能以Y-100耐壓鋼板 建造),而不像先前海狼級全部以HY-100(屈服強度約900MPa,相當於70kgf/mm2)以上的耐壓鋼板建造;由於設計與施工技術的進步,維吉尼亞級的潛航深度估計在先前鱘魚級核能攻擊潛艦(安全潛深約1300英尺,395公尺)之上,而不及海狼級(約2000英尺,610m) 。公開資料指出維吉尼亞級的潛航深度在800英尺(240m)以上,實際潛航深度可能達1600英尺(490m)。

維吉尼亞級擁有新開發的輪機系統,包括核燃料可使用33年、理論上整個壽命週期都無須更換燃料棒的S9G壓水式反應爐(G代表生產廠商通用電機(GE)),其功率為40000馬力(29.84MW) (早期資料指出S9G的功率只有24000馬力,比洛杉磯級的3000~35000馬力還低,這可能是早期NSSN時代的性能指標)。維吉尼亞級最高航速應超過30節,可能與洛杉磯級相當或稍低。S9G反應器的自然循環比率約在30%上下,不過可能略低於海狼級的S6W,因為體積重量較低的S9G應該無法容納如S6W般龐大複雜的循環迴路系統;因此,維吉尼亞級不啟用循環泵為熱交換迴路加壓的極限航速應該低於海狼級 。S9G反應器使用固態電機系統作為控制棒伺服控制機構,取代了以往的液壓機械系統,之後福特級(Ford class)航空母艦的A1B壓水反應器也使用類似S9G的控制棒伺服系統設計並予以放大。另外,冷戰時帶美國海軍核子動力航空母艦、潛艦的壓水反應器使用濃度97.3%的高純度濃縮鈾,例如尼米茲級的A4W、洛杉磯級核能攻擊潛艦的S6G、俄亥俄級核能彈道飛彈潛艦的S8G等;不過在1992年,美國海軍關閉了位於朴次茅茲的核反應器濃縮鈾提煉工廠,之後核子動力艦艇直接使用來自除役核子彈頭的高濃縮鈾,而美國核子彈頭的鈾235濃度為93%;因此美國海軍從維吉尼亞級核能攻擊潛艦的S9G反應器開始,所有的核子動力潛艦、航空母艦的反應器都改用這種濃度為93%的濃縮鈾燃料,這也包括之後福特級航空母艦的A1B反應器。推進器方面,由於透過LSV-2大比例精確模型進行詳細測試,因此推測維吉尼亞級的水噴射推進器的靜音效能可能高過海狼級的前代系統。除了核子推進系統之外,維吉尼亞級也如同過去的美國核能潛艦,配備柴油發電機組(以即可伸縮的電動推進器作為應急動力) ;過去美國核能潛艦使用的備用柴油主機多為Fairbanks Morse廠(美國本土最後一個專門設計製造船舶用柴油機的廠商)的產品,維吉尼亞級則改用總部位於伊利諾州、生產民間工業與商用柴油機的Caterpillar廠的3512B型渦輪增壓柴油機。

依照最初的構想,維吉尼亞級憑藉較高的自動化程度,將編制人員降至113至120名人員,比起洛杉磯級的129~134員降低,並改善起居空間設計,消除過去美國潛艦由於舖位不足而產生的「熱舖」 (多人分享同一張床位);不過最後實際上,維吉尼亞級仍編制135名人員(15名軍官加上120名官兵)。維吉尼亞級的住艙多以六人一間來配置, 一定程度地增加了起居空間的隱私,也提供較充裕的私人物品擺放空間;此外,維吉尼亞級也避免了以往艦內走道貫穿住艙區的情況。維吉尼亞級的系統大量使用商用政府組件(COTS),使本級艦擁有近乎完全的開放式系統架構,對於工作效能、各次系統整合連結以及後續維保升級都十分有利。

維吉尼亞級是全球首艘採用數位化線傳航行操控系統的潛艦, 捨棄過去美國潛艦需由四名直更人員操控航行(潛水值更官、值更巡查長、舵手、水平控制手)的慣例,以一座先進的雙人顯控台取代以往分散而複雜的航行控制台,只需要兩人執行所有的航行控制機能 ;根據圖片,這座雙人航行顯控台總共整合了至少四具大型平面觸控顯示器、四具中型觸控平面顯示器與兩具較小的平面顯示器。維吉尼亞級的舵手透過 觸控螢幕以及類似電動玩具的雙桿/四按鈕搖桿系統來操作潛艦,搖桿連接到控制電腦,產生的控制訊號透過訊號纜線傳至各舵面的電子伺服裝置,帶動舵面來控制航向,而非過去的液壓/機械方式,這與現代化戰鬥機 的fly-by-wire是大致相同的。與fly-by-wire相同,維吉尼亞級 這套數位化操縱系統同樣由電腦進行監控與自動補償,電腦能根據航行深度、艦體運動加速度等參數進行持續計算,並立刻對舵面輸出自動修正的信號,使潛艦的航道與姿態維持穩定,大幅提昇了操作品質;這對於著重在淺海操作、實施特戰的維吉尼亞級十分有意義。在機動空間有限、海流 湍急複雜的淺水域,這套操縱系統能讓維吉尼亞級保持穩定的船位與航行控制,在收放特戰人員、無人載具 或發射武器時很有價值。而艦上的電腦化自動導航/定位系統咸信也與維吉尼亞級的數位操作系統整合,提供更精確的航行與船位控制。

 

電子裝備

 

(上與下)維吉尼亞級的控制中心

維吉尼亞級的聲納顯示屏畫面。

(上與下二張)維吉尼亞級的操作席,可以看到許多平面顯示器以及搖桿介面。 

維吉尼亞級的電子海圖桌

維吉尼亞級的輪機監控部位

 

由於設計較晚,維吉尼亞級得以採用與海狼級更先進的科技與裝備。第一、二批維吉尼亞級的聲納系統是發展自海狼級的AN/BQQ-10整合式聲納系統,包含艦首大型球形主/被動陣列聲納 (陣面由超過1000個水聲換能器構成)、AN/BQG-5A輕量化寬孔徑側面被動陣列聲納(Light Weight, Wide-Aperture Array,LWWAA,詳見美國海軍各型聲納一文) 、安裝在帆罩前端(sail-mounted)以及艦首下方(chin-mounte)的高頻主動聲納、安裝在帆罩兩側的低成本適形高頻聲納陣列(Low-Cost Conformal Array,LCCA),以及TB-16D與洛馬的TB-29A細線拖曳陣列聲納各一 ;之後TB-16/29粗/細線拖曳陣列聲納組合被新的TB-34/33拖曳陣列聲納組合取代,後者使用光纖取代傳統的銅軸電纜。維吉尼亞級的艦首球型陣列直徑當然比不上海狼級的6m,不過由於採用最新的商規電子科技 以及開放式系統架構,因此後端處理能力強大得多,且更易於進行軟硬體升級。相較於海狼級的WAA,維吉尼亞級的LWWAA是使用最新技術的輕量化改良型,同樣在兩舷各部署三個聽音陣列,主要改良在於使用新技術,包括以壓電薄膜取代原本WAA的陶瓷技術聽音器 ,並以光纖纜線代替原有的傳統電纜,使整體重量大幅減輕;此外,LWWAA的陣面也比海狼級的WAA更大,除了測距定向之外,也提供更好的聽音性能。

以往美國海軍潛艦只在帆罩前部設置高頻主動聲納,用於淺水域或北極冰層下航行的避碰、避障;而維吉尼亞級則在艦首下方與帆罩前端都設置高頻主動聲納,帆罩兩側還有LCCA適形陣列來擴大涵蓋面。由於新增艦首下方的陣列 ,維吉尼亞的高頻聲納系統不僅具有避雷、避障等功能, 還具有掃瞄海底地貌的功能;與高精確度電子海底地圖搭配後,潛艦就能靠著高頻主動聲納的掃瞄功能來探測航道或抵達潛伏陣位,而不需要如過去般上浮利用星光、無線電或衛星導航定位來修正航道,可大幅增加潛艦的隱蔽性,也減少上浮所浪費的時間 。當然,每次維吉尼亞級在敵國前緣近海作業時,也能儲存高頻聲納的地貌掃瞄資訊,為美國海軍累積寶貴的資料,對於航行、潛艦作戰乃至特種任務所需的水道探查摸索與水文探測有極大幫助 。當然,這套高頻聲納系統在必要時也能支持近距離的反潛作戰。

維吉尼亞級擁有先進的桅杆群,包括內含GPS的電子支援桅杆、可高速自衛星傳送對地武器所需目標資料的高資料交換率桅杆、無線電收發桅杆以及可調整任務的AN/BVS-1非穿透性光電搜索/攻擊潛望鏡組等。AN/BVS-1光電潛望鏡由美國潛望鏡大廠──柯爾摩根(Kollmorge,2013年被L-3集團收購,成為L-3 KEO)研發,桅杆部分則為柯爾摩根與其義大利次承包商──Calzoni合作生產的通用模組化桅杆群(Universal Modular Mast);至於BVS-1的整合式後端顯控台則設置在維吉尼亞級指揮艙的後段,顯控台上整合有兩具23吋大型彩色平面顯示器。AN/BVS-1(V)是柯爾摩根公司Mode 86光電潛望鏡的美國海軍使用型號,整合有Hi-RES高解析低光度CCD電視攝影機(low light TV,LLTV)、3-5µ焦平面紅外線熱影像儀(也可選擇8-12µm)、護眼雷射測距儀(工作波段1.5µm)、GPS衛星定位接收器、電子截收(ESM)裝置 、六分儀、自動影像追蹤、雙軸穩定功能等,結合VME資料匯流排、整合支援電子裝備( Integrated Support Electronics,ISE),功能遠比傳統光學潛望鏡強大,其影像直接以光纖線路傳至控制中心的 各個彩色平面顯示器上,並具備分割顯示能力 。

AN/BVS-1是美國潛艦第一次使用的非穿透性偵測桅杆,由於捨棄了傳統的光學通道,因此再也不需要穿透壓力殼而進入控制室,不僅消除了一個安全上的隱患(如此壓力殼少一個需要靠軸封才能密封的開口,完整性進一步提高),也消弭了許多傳統潛艦構型佈局的限制:例如,使用傳統潛望鏡的潛艦,由於潛望鏡需穿透甲板,故控制室都必須在帆罩正下方的第一層甲板。而維吉尼亞級由於沒有此一束縛,控制中心遂改在第二層甲板 並朝艦尾方向移動,從而獲得了更寬敞的空間,連帶使帆罩可以朝艦首方向挪移,更符合流體力學 ;帆罩是潛艦上面積最大的附體,向前移到一定位置後,可以降低潛艦高速水平迴轉時的橫傾力矩,進而改善水平旋轉性能,此外也可以提高潛艦在垂直方向的機動力,使改變深度的速率加快。另外,過去光學潛望鏡往往需要將控制室燈光打暗之後,才能在外界光線昏暗時使用,而光電潛望鏡就沒有這個問題。當然,光電潛望鏡搜獲的所有影像都直接予以數位化儲存,在短時間的觀測後就立刻收起光電桅杆,事後再來慢慢研究影像,這是傳統光學潛望鏡辦不到的 。除了本身的顯控台之外,BVS-1獲得的影像也能顯示指揮艙室右側的30吋大型彩色平面顯示器,或者是CWS指揮工作台的兩個23吋彩色平面顯示器上,使得控制室裡的人都能輕易觀看。 美國海軍也陸續以BVS-1(V)取代俄亥俄級原有的Type-15L搜索潛望鏡。 不過,雖然光電桅杆的功能遠比傳統光學潛望鏡強大,但接收的影像係轉換成電子信號,轉換過程難免多少有點延遲,無法如傳統光學潛望鏡般提供真實(Real time)的影像。

作戰系統方面,美國海軍第一種真正擁有艦載戰鬥系統的攻擊潛艦是688-I型改良洛杉磯級,其AN/BSY-1戰鬥系統已經將武器與偵測裝備做了一定程度的整合,而海狼級使用的AN/BSY-2在整合程度上則更進一步。維吉尼亞級的系統包括洛克西德.馬丁開發的指揮管制模組 (Command and Control System Module,CCSM),以及由雷松(Raytheon)基於先前CCS MK2而發展的AN/BGY-1(早期稱為BSY-3) 潛艦作戰系統;爾後AN/BGY-1的相關研發業務轉移到通用動力先進資訊系統( General Dynamics Advanced Information Systems,GD AIS )。

AN/BGY-1的架構與先前雷松的CCS MK-2類似,採用開放式系統架構(Open System Architecture,OSA),大量使用商規電子組件與規格。AN/BGY-1包括潛艦戰術控制系統( Tactical Control System,TCS)與武器控制系統(Weapon Control System,WCS),整合艦上的所有感測器(聲納、導航雷達、電子截收、光電潛望鏡等)、通信系統以及武器控制系統,提高 了作戰效率並節省人力;其中,TCS將艦上所有感測系統的資料輸入融合成單一共通戰術作業圖像,大幅提高了態勢感知(Situational Awareness,SA)以及資訊保證( Information Assurance,IA)能力,而WCS則負責武器射控。由於計算機技術的進步,加上運用先前AN/BSY-2的開發與使用經驗,AN/BGY-1的資料處理能力號稱達到AN/BSY-2的七倍 以上,但成本卻只有AN/BSY-2的1/6,並在美國作戰測試暨評估部隊(Operational Test & Evaluation Force)、潛在作戰應用效能(Potentially Operationally Effective)以及潛在作戰實用性(Potentially Operationally Suitable)等測試評估項目上獲得最高評分。AN/BGY-1在安裝上艦之前,已經在通用電船公司位於康乃狄克州的葛洛頓船廠的陸上測試場完成了測試、調校甚至升級作業,這使維吉尼亞級並未如以往的美國潛艦般,在服役初期都遭到外界的嚴厲批評。 除了維吉尼亞級之外,海狼級與洛杉磯級在2000年代後期進行改良時也換裝AN/BGY-1的同系列產品,同時也出口至澳洲用來改良其柯林斯級柴電攻擊潛艦。

電子截收方面,維吉尼亞級配備與海狼級相同的諾格AN/WLY-1水下警告/反制系統,以及洛馬集團的AN/BLQ-10電子支援裝置(ESM)。AN/BLQ-10源於先進潛艦戰術ESM作戰系統(Advanced Submarine Tactical ESM Combat System,ASTECS)計畫,在1994年10月進入工程研發階段(Engineering and Manufacturing Development,EMD),工程發展模型(ngineering Development Models)在1999財年末或2000財年初進行海上測試。AN/BLQ-10能在開闊水域或情況複雜混亂的狹窄沿岸水域有效截收、分析各種信號,處理單元以先進的演算法並比對資料庫中已知型態的電磁信號,能更精確地識別船舶、飛機、潛艇或其他來源類型的電磁信號。除了蒐集情報外,AN/BLQ-10也可加強潛艦的環境意識以及自衛能力。AN/BLQ-10由伸縮桅杆上的天線(分佈於光電桅杆與ESM桅杆上)、顯控臺、後端先進資料處理與分析單元組成,功能包括信號截獲、識別、來源定向,輸出的資訊會自動輸入AN/BYG-1戰鬥系統進行整合;整個系統的運作高度自動化,只需要最少的人力值班。海狼級與洛杉磯級核能攻擊潛艦日後進行升級時,也陸續換裝了AN/BLQ-10。

維吉尼亞級艦橋內有大量大型先進平面顯示器以及大型開放配置圖,提供指揮官充分資訊並幫助其判斷與決策,艦上也以先進的觸控式操控顯示螢作為主要操作介面 。維吉尼亞級的Eavesdropper收發系統可偵測數浬外連衛星也無法截獲的訊號,可用來進行衛星通訊或武器控制;以上這些系統賦予維吉尼亞級極強的電子訊號/情報收集能力。維吉尼亞級的指管通情系統由洛馬海洋電子(Lockheed Martin Naval Electronics)與NE&SS水下系統公司主導研發 ,透過潛艦高資料傳輸率(Sub-HDR)EHF衛星通訊系統的通信桅杆,能與美軍的全球廣播系統(GBS)和國防衛星通信系統(DSCS)連線,進而存取寬頻網路或者FORCENet;如此不僅能取得由各種載台(包括衛星、有人機、UAV等等)提供的即時戰場情資,或是提供操控戰術型戰斧巡航飛彈所需的即時影像/信號傳輸頻寬,由潛艦出發的特戰人員也能透過EHF衛星網路將目標情資傳遞上網,並立刻由潛艦接收;而將來潛艦操作UAV或無人水中/水下載具時,也可透過包括EHF在內的各種寬頻通信網路來傳送控制信號與回傳偵測資訊。EHF衛星通信系統的波束很窄,被敵方截收、定位的機率極低。

在2017年下旬,美國海軍開始以XBox遊戲搖桿來取代維吉尼亞級原本的軍規搖桿。

在2017年9月中旬,消息傳出美國海軍與洛馬集團合作,即將以XBox遊戲機的搖桿來取代原本維吉尼亞級使用的專用軍規搖桿(例如光電潛望鏡的控制裝置),最早開始使用的本級艦之一是約翰.華納號(USS John Warner SSN-785)。 洛馬集團表示,在實驗室測試中,年輕的美國海軍士兵使用XBox搖桿時,明顯比軍規搖桿更容易上手,因為這些士兵從小就經常玩XBox遊戲,對遊戲用搖桿早已十分熟悉。此外,每個XBox搖桿只需要不到30美元,在任何一般電玩遊戲店都可以買到;而原本專為維吉尼亞級設計的軍規搖桿不僅每個要價38000美元,而且只為軍方產製,一旦需要更換則往往需要較長的時間待料。

 

武裝與籌載

維吉尼亞級的武器搭載量又回到了後期型洛杉磯級的水平,魚雷管只有四門,魚雷艙容量22枚 ;此外,前兩批維吉尼亞級也比照改良型的洛杉磯級,在艦首安裝12管MK-45戰斧飛彈垂直發射系統,而整體武器攜帶量為海狼級的3/4。此外,未來維吉尼亞級將會加裝目前研發中的先進陸攻飛彈(ALAM),具有超音速的飛行能力,適合攻擊臨時發現、具時效性(時間一拖就可能跑走)的目標。與海狼級相同, 維吉尼亞級的魚雷管也具有渦輪氣壓系統(ATP), 魚雷管填入武器後,透過由壓縮空氣驅動的渦輪泵,將艦外海水由一個開口吸入魚雷管內,發射時渦輪則推動管內海水形成高壓水柱,將管內的武器射出。以往美國核能潛艦的魚雷、武器再裝填艙口設置在帆罩前方,維吉尼亞級因為帆罩位置前移,魚雷裝填開口改設置在帆罩後方,而艦內的再裝填動線也因而有所變更。

由於敵方在沿海佈設水雷阻擋美國艦隊的可能性極高,新一代的美國主戰艦艇本身都要具備足夠的水雷偵測與反制能力,使其不必勞駕專業水雷反制艦艇就能在第一時間內迅速排除此一障礙,而維吉尼亞級潛艦也不例外,將配備波音開發的新型AN/BLQ-11「長期水雷偵測系統」(Long-term Mine Reconnaissance System,LMRS,詳見「美國海軍各型無人水下獵雷載具」一文),包括兩具無人水下載具(Unmanned Underwater Vehicles,UUV)、一具擁有18m長機械臂的水雷回收/爆破遙控 系統以及相關支援的裝備,可由艦上的魚雷管施放與回收。此系統於2006年3月在洛杉磯級潛艦上完成收放測試,未來將配備於美國海軍各型攻擊潛艦上。

維吉尼亞級的魚雷艙。注意戰雷/戰彈儲存在分層的架子上,有軌道使武器能橫向移動調整位置。

維吉尼亞級的魚雷管。

特戰能力

維吉尼亞級與以往美國核能攻擊潛艦最大的不同,在於原始設計內就包含了完善的特種作戰設施。以往美國海軍三棲特戰隊(United States Navy SEa, Air and Land Teams,SEAL,簡稱「海豹部隊」)特戰部隊從潛艦上出發時,使用的是潛艦原本就有的壓力逃生艙,但是每艘美國潛艦只有兩個這種逃生艙,每個一次最多只能讓兩個人使用,作業相當緩慢,延長了特戰人員待在水中的時間。 維吉尼亞級則在帆罩後部(控制室與人員起居艙之間)設置一個可同時讓9人使用的大型加減壓艙(稱為Lockout trunk,設閘室),大幅增加了特種部隊作業的便利性。

 其他方面,維吉尼亞級的帆罩部位設置了一個武器儲存艙,海豹小組從艦內完成加壓程序進入海中之後,便從帆罩武器艙 的艙口(位於帆罩前方右側,由上而下共有四個縱列的方形開口)取出任務所需的裝備。為了容納特戰人員,維吉尼亞級的魚雷發射艙中部還規劃了一個模組化的空間,只需幾名人員就能迅速搭建一個可供多達40名特戰隊員使用的居住區,收容能力遠勝過以往美國潛艦,讓維吉尼亞級能順利支援大規模的特種作戰行動。

維吉尼亞級先天便具有連結、搭載特種作戰載具的能力,其中最重要的載具是諾格集團新研發的「先進海豹部署系統」(Advanced SEAL Delivery System,ASDS),維吉尼亞級能搭載一艘,連結位置是艦體後段(反應器艙之後)的艙口。此外,前述Lockout trunk艙頂部位置則能加掛美國海軍現有的乾式甲板換乘艙(Dry Deck Shelter,DDS,詳見富蘭克林級核能彈道飛彈潛艦一文);DDS是美國潛艦執行特戰任務時加裝的設備,可容納供特戰部隊使用的MK-VIII海豹 部署載具( SEAL Delivery Vehicle,SDV)。過去美國海軍改裝部分核能攻擊潛艦或從核能彈道飛彈潛艦轉移過來的特戰型潛艦來搭載DDS,而維吉尼亞級原始設計就能配合DDS。 美國海軍當時還打算開發新一代的先進乾式甲板換乘艙(Advance Dry Deck Shelter,ADDS)來取代現役在1980年代建成的六個DDS,能容納特戰部隊使用的載具以及施放、回收水下無人載具(UUV)。

目前已知維吉尼亞級的夏威夷號(USS Hawaii SSN-776)、北卡羅來納號(USS North Carolina SSN-777)、新漢普夏號(USS New Hampshire SSN-778)、密西西比號(USS Mississippi SSN-782)、北達科他號(USS North Dakota SSN-784)被指派來支援特戰部隊,可以裝置SSD艙來搭載MK-8 SDV載具或之後更新型的MK-11 SWCS(見下文)。

ASDS先進海豹部署系統

搭載ASDS載具的洛杉磯級核能攻擊潛艦夏洛特號(USS Charlotte SSN-766)。

ASDS-1是第一艘實際完成的ASDS載具,不過在2008年11月意外燒毀。

ASDS(Advanced SEAL Delivery System,ASDS)是一種能與潛艦壓力艙口結合的迷你特戰潛艇,長19.8m,寬2.06m,高2.51m,排水量55ton,搭載兩名操縱人員與五名特戰隊人員(必要時特戰人員 最多可增至16人),採用銀鋅(Ag-Zn)電池推進,以一具67馬力的推進用電動馬達帶動尾部推進器,最大航速超過8節,最大潛航深度約61m(200英尺),續航力100海里 。ASDS具有高解析度前視/側掃聲納,具備海底繪測能力;此外,還設有如同一般潛艦的伸縮桅杆,左側為潛望鏡,右側則安裝GPS與通信系統。ASDS連結於維吉尼亞級背上的 鎖入/鎖出式艙間(Lock-in/Lock-out Chamnber)開口,操作方式類似DSRV深海救難潛艇,可將隊員從兩棲艦艇、潛艦上秘密載運至附近海岸執行特種任務。美國海軍主要的MK-8海豹小組輸送載具(Seal Delivery Vehicle,SDV)採用開放式設計,雖然特戰人員能坐在椅子上,不用像其他單人助泳具需耗費體力操作,但人員終究需要直接忍受海水的低溫與水壓,需配戴潛水衣與水肺,人員精力消耗還是很大,操作深度、時間以及裝備存放等都受到限制;而ASDS就是一艘密閉 的小型潛艇,成員在航行途中不用承受海水的壓力與低溫,故能在航行途中養精蓄銳,將所有的體力用於施放後的任務執行,也不必為身上槍械、彈藥、裝備的防水而大傷腦筋,這對任務執行的成敗影響甚鉅。由於傳統SDV作戰半徑極為有限,導致潛艦施放特戰人員時必須冒險接近海岸,有被敵方發現或擱淺觸礁之虞;而ASDS航程較長,母艦能在正常的潛航深度施放,不必過於接近登陸地點。此外,傳統SDV必須靠人員頭伸出水面,才能觀察水面周遭狀況;而ASDS則配備光電偵測桅杆,不用浮出水面就能觀察。除了維吉尼亞級之外,經過改裝的四艘俄亥俄級巡航飛彈/特戰潛艦(SSGN)以及若干經過修改的洛杉磯級核能攻擊潛艦都能搭載ASDS。

ASDS的概念發展早在1982年便開,1993年進入需求規劃(Request for Proposal)階段,1994年頒佈建造合約 ,首艇ASDS-1於1996年開始建造,美國海軍打算建造六艘。原本美國海軍希望ASDS-1能在2000年完成所有整合並在2000年正式服役,然而由於種種技術問題,ASDS-1直到2003年7月才在形式上移交給美國海軍。在2003年,ASDS-1配合洛杉磯級核能攻擊潛艦格林維爾號(USS Greeneville SSN-772)展開第一次部署測試任務。然而,美國國會預算審查辦公室(Congressional Budget Office,CBO)也在2003年列舉出ASDS-1測試時發現的兩大問題,首先是推進器噪音超過標準,第二是提供推進的銀鋅電池消耗得比預期快得多。 解決的方法相當直接,首先以新的材料開發推進器來解決噪音問題,第二則是以新的鋰電池(lithium-ion)取代銀鋅電池;然而,伴隨而來的新問題,就是計畫成本節節攀高。在2009年5月,美國海軍與Yardney Technical Products of Pawcatuck簽署價值4400萬美元的合約,為ASDS提供四套鋰電池。

原本美國海軍希望平均每艘ASDS的平均成本(含政府訂購項目)為8000萬美元,2000年交付首艇時的總花費為3億美元(建造費用為6900萬美元),而後續五艘則降至2001年幣值的1.25億美元(建造費用為2500萬美元);然而ASDS-1在測試階段面臨種種技術問題,光是該艇的總花費已經達到4.46億。最初計畫總預算(包含六艘ASDS的採購成本)為5.27億美元,隨後也一路上漲到20億美元。在2005年12月,美國海軍推遲ASDS-2的建造工作,並進行預算與技術審查。在2006年4月,美國海軍宣布,由於成本節節攀升與可靠度等技術問題,原先的ASDS後續艇計畫終止,而唯一完成的首艇ASDS-1則繼續進行測試與改進。

在2008年3月底,ASDS配合俄亥俄級巡航飛彈潛艦的密西根號(USS Michigan SSGN-727)完成了首度操作測試,期間多次在作戰條件下,成功地由密西根號進行施放與回收。 然而到了2008年11月,ASDS-1卻在意外失火而嚴重毀損。在2009年7月24日,美國特戰司令部(USSOCOM)宣布ASDS-1已經無法修復。

MK-11淺水域戰鬥潛航載具(SWCS)

(上與下)淺水域戰鬥潛航載具(SWCS)想像圖,用來取代MK-8海豹小組輸送載具(SDV)

ASDS取消之後,美國特戰部隊仍然繼續規劃取代MK-8 SDV的新一代輸泳載具。在2000年代後期,美國特種作戰司令部(United States Special Operations Command,USSOCOM)開始進行一個淺水域戰鬥潛航載具(Shallow Water Combat Submersible,SWCS)計畫,作為MK-8 SDV的後繼者。

SWCS屬於一個採辦範疇III(Acquisition Category III,ACAT III)的項目,在2008年8月達成里程碑A(Milestone A),2010財年第三季達成里程碑B(Milestone B)。在2009年10月23日,USSOCOM發佈了SWCS的設計採購案的競爭性徵詢,總價值估計5.3億美元,分9年執行,包含設計、研發、生產,以及為珍珠港的SDV第一團隊(SDV Team ONE)建置後勤保障與訓練等支持設施。此項計畫打算採購最多12套系統,分六個訂購產製週期交付。一旦首批SWCS系統通過測試驗證,美國海軍至多可能採購50艘SWCS載具系統,其他相關合約還包括後勤支持等。

相較於原有的MK8 Mod1 SDV載具,SWCS尺寸較為增加,計畫初期估計長度至少比MK8 Mod1增加12吋(30.48cm),寬度增加6吋(15.24cm)。SWCS計畫包括發展一種控制導航操作的整合艦橋系統(Integrated Bridge System,IBS),使用商規現成技術(COTS)、開放式系統架構,載具的航行操控顯控台上能顯示所有的載具操作、導航、探測與控制資料;載具上的各項電子、感測、機電設備都由動力與信號分佈系統整合在一起。

(上與下)德利台布朗工程公司(TBE)組裝中的第一艘SWCS原型載具。

進行游泳池靜水測試的SWCS原型載具

原先MK8 Mod1的主承包商哥倫布集團(The Columbus Group)以及德利台布朗工程(Teledyne Brown Engineering,TBE)公司參與了競爭,最後由德利台布朗工程勝出。在2011年,USSOCOM與德利台布朗工程公司簽署價值3.83億美元的SWCS研發合約,第一艘測試載具在2014年交付,在2017年正式服役,軍方編號為MK-11。TBE開發的MK-11 SWCS載具長6.8m,寬度與高度都是1.5m,空重10000磅(4.53公噸),能搭載至少六名特戰部隊人員。

在2018年9月18日,美國防衛安全合作局(DSCA)通知美國國會,英國透過海外軍售管道(FMS)購買三具MK11 SWCS載具,合約總值估計9000萬美元;英國先前也在潛艦上部署MK8 SDV載具來支持特種作戰,打算以MK11取代MK8。

乾式戰鬥潛航載具(DCS)

MK-11 SWCS與MK8 SDV一樣都是半開放式潛航載具,乘坐的特戰人員都會浸泡在海水中 ,需穿戴潛水裝備與水肺。而美國特戰司令部同時還進行另一個計畫,稱為乾式戰鬥潛航載具(Dry Combat Submersible,DCS),發展一種全密閉式的特戰部隊小型潛水輸送載具,接替先前的ASDS計畫。USSOCOM希望DCS能達成原先ASDS約80~90%的能力,但成本必須低廉得多。 由於DCS尺寸勢將比MK-8、MK-11增加不少,無法直接裝入美國海軍原有的乾式甲板換乘艙( Dry Deck Shelter,DDS,詳見富蘭克林級核能彈道飛彈潛艦一文),目前美國海軍打算現有的六個DDS艙進行改裝工程,長度增50吋(1.27m)。

 在2016年7月,USSOCOM與洛克西德.馬丁集團(Lockheed Martin)簽署價值1.66億美元的多年份合約,設計、建造、測試與維護一艘DCS的原型。洛馬集團在此案的合作夥伴是潛水集團(The Submergence Group LLC )
(原英國MSUBS Ltd,生產測試設施都在英國境內),實際設計製造工作都由潛水集團負責;潛水集團總共會建造三艘潛航器 ;在2018年7月,USSOCOM與洛馬完成了這項合約,第一艘潛航載具在2018年7月交付,後兩艘在2020年交付,總價值2.36億美元。

美國特戰司令部測試過的S301i潛航載具,代號操作評估系統一號(UOES 1)

DCS以先前MSUB開發的S301i民用潛航器為基礎發展而來。USSOCOM曾在2013至2015年向MSUB租借該集團設計、製造的S301i來測試評估,代號為使用者操作評估系統一號(User Operational Evaluation System 1,UOES 1),尤其是驗證此種全封閉潛航載具相容於DSS艙的能力。UOES1在操作評估期間並未真正進行DDS艙操作,但整體評估被認為成功 。S301i載具的長度約24英尺(7.25m)、寬7.7英尺(2.34m)、高5.8英尺(1.75m),空重28000磅(13100kg),搭載人員與裝備籌載之後重29500磅(13380kg),可搭載兩名操作人員與六名乘客,作業深度約328英尺(100m),可讓潛水人員作業的深度(lock-out depth)為98英尺(30m),航速3節時續航力45海里,能持續在水下操作24小時以上。洛馬集團表示,相較於S301,DCS的外型會重新設計,改進流體設計與推進系統。

(上與下)美國特戰司令部測試過的S351載具(代號UOES2),能搭載10人,但尺寸也超過DDS艙

的容積。洛馬集團開發的DCS會以S351為基礎。

此後,USSOCOM又進一步訂購與評估洛馬/MSUB的10人座S351封閉式潛航載具(代號UOES2),以及可以裝入DDS艙的UOES3封閉式潛航載具(義大利GSE Trieste生產的Button 5.60)。UOES2/S351全長12m、寬2.2m、高2.5m,重26000kg,航速5節時續航力120海里,最大潛航深度125m,一般作業深度60m,能讓潛水人員進出作業的深度為30m,可搭載2名駕駛與八名乘客;由於體積較大,UOES2/S351只能由水面船隻部署,由起重吊臂收放。而UOES3/Button 5.60長度為9.7m、寬度與高度都是1.9m,排水量17.7ton,最大潛航深度110m,操作深度60m,能讓潛水人員進出的深度為37m,航速5節時續航力60海里,可搭載2名駕駛與四名乘客。USSOCOM選擇與洛馬團隊進行進一步的合作。之後洛馬集團/潛水集團為USSOCOM開發的DCS原型會以S351為基礎。

S302具備更流線的外觀、X型控制舵面、單軸等特徵

此後,洛馬集團與潛水集團又以S301為基礎開發更新的S302水下載具,投入外銷市場。S302尺寸介於S301與S351之間,採用X型尾部控制面、尾部單軸推進,主體改成流線的圓柱型;原本S301供潛水人員水下作業的加減壓艙設在尾部,S302則改到艇體中部。此外,S302由於體型較大,並沒有考慮到裝置在DDS艙內。S302載具的長度約31英尺(9.36m)、寬7.7英尺(2.34m),空重28000磅(13100kg),搭載人員與裝備籌載之後重31000磅(14000kg),可搭載兩名操作人員與六名乘客,作業深度約328英尺(100m),可讓潛水人員作業的深度(lock-out depth)為98英尺(30m),最大航速約8節,航速5節時續航力60海里,能持續在水下操作24小時以上。洛馬集團表示,相較於S301/S302,DCS的外型會重新設計,改進流體設計與推進系統。

(上與下)水下方案集團發展的普羅特斯(Proteus),是一種多用途載具,可當作一般的特戰隊員輸送

載具,或者作為大型的無人水下載具來使用。

(上與下)普羅特斯外部兩側可掛載各種作戰籌載,包括魚雷、戰術飛彈、水雷等。

(上與下)測試中的普羅特斯載具。

 

在2015年8月初,水下方案集團(Undersea Solutions Group,現在屬於)公布了該集團為美國特戰部隊設計的普羅特斯(Proteus)原型載具。普羅特斯是一種雙模式水下載具(Dual Mode Underwater Vehicle,DMUV),能像一般的SDV載具用來輸送特戰人員,或者當作大排水量無人水下載具(Large Displacement Unmanned Underwater Vehicle,LDUUV),艇內人員艙也可以像是SDV般注水。普羅特斯重40000磅(18.1437公噸),是SWCS的四倍,與SWCS一樣能搭載六特戰隊員 ,但由於採用封閉式船身,所以航程更遠,作業深度也更大。除了用來輸送特戰隊員外,美國海軍也測試以普羅特斯作為水下無人載具。

普羅特斯具有無人操作與有人操作版本,尺寸為310 x 63.5 x 64吋(7.82  x 1.61 x 1.62 m),空重8240磅(3737.6kg),人員編制包括2名駕駛員以及四名乘客,或3600磅(1633kg)的裝備籌載;有人版的作業深度約50m級,無人版作業深度 為70m級,最大速率10節 ,巡航速率8節。普羅特斯載具內部前、後各有一個人員搭載艙,兩艙各有一個出入口,兩艙中間有一條圓柱型通道連通(通道外圍佈置壓載水櫃),此外兩個艙也可以完全隔離(例如一艙注水、另一艙保持乾燥)。艇外兩側各可加掛一個900kg重的外部儲存艙,可以用來容納物資、機動水雷、533mm魚雷、通用輕量水雷(Common Very Light Weight Torpedo,CVLWT)、快速攻擊武器(Combat Rapid Attack Weapon ,CRAW)、戰術飛彈等。載具內可攜帶10400公升的空氣,壓載水櫃環繞著艇體中間的人員區域,兩個駕駛艙艙完全隔開。普羅特斯採用單軸推進,載具裝有兩套橫向推進器與兩套縱向推進器(首、尾各裝一套橫向與縱向推進器)來增加水下作業的靈活度 ;艇上動力由鋰聚合物電池( Lithium Polymer)供應,基本型配備148KWh鋰電池,並可根據客戶要求擴充至296KWh。

普羅特斯的導航與傳輸相關裝備包括RDI 都卜勒探測儀Dopple、基於光纖陀螺儀(Fiber Optic Gyro,FOG)的光子導航系統(Photonic Inertial Navigation System,PHINS)、GPS衛星定位、兆位元級(Terabyte)的聯網資料儲存體(Network-Attached Storage,NAS) 等。艇上的探測裝備包括兩根伸縮桅杆、四個攝影機,艇首配備300KHz的多波束障礙迴避聲納(Obstacle Avoidance Sonar,OAS)來防止碰撞。

 

第一/第二批維吉尼亞級的建造

具備諸多最先進科技的維吉尼亞級將取代洛杉磯級,成為二十一世紀初美國海軍核能攻擊潛艦艦隊的主力,而海狼級在未來也很可能在性能提升時,將性能水準提升至與維吉尼亞級相當。本級艦首艦維吉尼亞號(USS Virginia SSN-774)於1998年9月30日開始切割鋼板,2000年9月2日安放龍骨,於2002年完成壓力殼的建造,2003年8月16日下水,2004年10月12日交付美國海軍,同月23日成軍,並隨即投入波斯灣支援攻佔伊拉克的美軍。 作為首製艦,維吉尼亞號的成本達24億美元,施工期間約84個月。

第二艘德克薩斯號(USS Texas SSN-775)則於2002年7月12日安放龍骨,2005年4月9日下水,2006年9月9日成軍;第三艘夏威夷號(USS Hawaii SSN-776)於2004年8月27日安放龍骨,2006年6月17日下水,2007年5月5日服役;第四艘北卡羅來納號(USS North Carolina SSN-777)則在2004年5月22日安放龍骨,2007年5月5日下水,2008年5月3日服役,至此第一批訂購的四艘維吉尼亞級全數服役。總計前兩批十艘維吉尼亞級之中,頭三艘維吉尼亞級(SSN-774~776)在1997至1999年以每年一艘的速率開工,而後續的七艘(SSN-777~783)也從2001至2007年以每年一艘的速率開工,預計在2014年全數服役 。

在2007年8月,第二批維吉尼亞級首艦(五號艦)新漢普夏號(USS New Hampshire  SSN-778)在通用電器船舶廠進行加壓測試時,發現部分管路焊接不合格,同年10月又第二度發現不良焊接而產生的裂縫,其中較為嚴重的瑕疵部位發生在潛艦高壓水櫃緊急吹除系統的一個導管接頭。這些不良焊接起因於使用錯誤的焊接材料,被焊接的部位為不鏽鋼材質,焊接材料卻錯誤地使用了銅,導致焊接強度下降,進行加壓氣密測試時,焊縫因而裂開。不過,出問題的部分屬於次要的管路,關鍵的核能推進系統的熱交換管路以及艦體外殼焊接處都沒有類似的情況,否則潛艦可能會出現嚴重的核外洩事故。發現新漢普夏號的焊接瑕疵後,美國海軍立刻追查第一批四艘維吉尼亞級,結果首艦維吉尼亞號(SSN-774)、二號艦德克薩斯號各發現一處輕微的管道焊接缺陷(位於液壓系統等等部位),夏威夷號與北卡羅來納號則無此缺陷;維吉尼亞號與德克薩斯號都立刻進行修復工程,而當時維吉尼亞號正準備展開的部署活動因而延期。由於焊接瑕疵並不嚴重,這些檢修費用並不高,總計不超過500萬美元。在2009年5月14日,美國媒體披露負責建造維吉尼亞級的新港紐斯廠(New Port News)船廠,一名焊接檢查人員在過去數年內對於幾艘艦艇的焊接檢測記錄造假,一些焊接處未經檢查,便擅自在文件上標註合格,甚至在船廠上級要求工作複查時擅自竄改三份文件;東窗事發後,該名檢查人員遭到解雇,美國海軍被迫重新檢查至少八艘核能攻擊潛艦(含維吉尼亞級以及其他在新港紐斯廠維修的潛艦)以及同時期建造的老布希號(USS George Bush CVN-77)核子動力航空母艦、總計一萬個焊接處。在1999年被諾格集團購併,因此該廠被懷疑在這段管理階層轉換的過程中,出現比較多的工程瑕疵;在2000年代,同 屬諾格集團的李頓.英格斯(Litton Ingalls)廠在聖安東尼奧級船塢運輸艦、馬金島號(USS Makine Island LHD-8)兩棲突擊艦以及為美國海岸防衛隊建造的巡防艦 等案子中,同樣發生許多嚴重的工程質量問題。諾格集團表示,由於這些焊接工作瑕疵,該集團已經採取措施,對所屬船廠的焊接工人重新實施培訓與認證,以確保建造質量的合格。

 美國在生產維吉尼亞級的過程中十分重視隨時引進新技術與程序工法,盡可能加快建造近程並節省預算。因此,維吉尼亞級各艦的建造速率都在逐步增快;例如,北卡羅萊納號(SSN-777)是New Port News廠建造的第二艘維吉尼亞級,比起該廠承造的第一艘同型艦德克薩斯號(SSN-775)工期減少了10個月。第一批四艘維吉尼亞級的艦體分成十個分段來建造,最後結合為一;至於第二批六艘維吉尼亞級則將分段減少為四個,省去不少繁複的船段整合工作,這都是拜新的生產技術與管理,使得船段模組能造得更大 ,估計減少分段數量能使每艘維吉尼亞級建造成本減少3億美元,使建造計畫總成本節約20億美元。此外,第二批維吉尼亞級還使用先進的電腦控制噴漆系統,能縮短工時、增加品質並減少不必要的浪費 ;雖然2009年中美國海軍一度發現數艘維吉尼亞級的施工質量、工藝與品管有瑕疵,但仍不致於對建造期程造成重大影響。

由於這些新的生產技術,第二批維吉尼亞級的首艦新漢普夏號(USS New Hampshire  SSN-778)的造價比原訂預算節省5400萬美元,進度超前8個月(在2008年6月21日命名受洗),建造時程比排在前面的四號艦北卡羅萊納號(SSN-777)快了12個月,比三號艦夏威夷號(SSN-776)更快了14個月 ;而第二批的二號艦新墨西哥號(USS New Mexico SSN-779)也在比合約規定日期早四個月的2009年12月28日交付美國海軍。建造密西西比號(USS Mississippi SSN-782)時,通用電船首度嘗試在下水之前就提前進行各項輪機測試(包含蒸汽管道、閥門、帶動發電機等),為此通用電船租借一個大型鍋爐,在船塢中就對該艦的輪機裝備供應蒸汽進行測試;由於提前進行部分測試,密西西比號之後輪機測試作業時間從原本的1個月縮短為2週,並節省約2400萬美元的經費;此後,通用電船會購買專用的蒸汽鍋爐,將這項新措施應用於後續的建造工作。整個密西西比號的建造時程為62個月,比合約定義的最後期限整整早了一年,也比先前的密蘇里號(USS Missouri SSN-780)與加利福尼亞號(USS California SSN-781)的65個月縮短,而該密西西比號的建造成本也比原訂降低了6400萬美元。之後,美國希望能將維吉尼亞級的建造時程縮短為60個月。 在2013年6月6日,第二批維吉尼亞級的最後一艘艦明尼蘇達號(USS Minnesota SSN-783)交付美國海軍,同年9月7日服役,比原訂時程提前11個月。

第二批維吉尼亞級算建造工作的高效率,與近年美國三軍各項精密武器系統一片進度落後、預算超支的「常態」相較,顯得難能可貴。維吉尼亞級項目辦公室(The Virginia-class Program Office)在1996、1998、2008年分別都獲得大衛·普克德傑出採辦項目獎(David Packard Excellence in Acquisition Award),得獎的原因是在四個領域表現優異,包括:

1.降低壽期成本。

2.使採辦系統更有效率、更有回應、更即時。

3.成功將商業基礎與實務結合到防務計畫。

4.持續改進採辦程序。

 

維吉尼亞級後續艦的波折

由於2000年代以來美國積極從事全球反恐行動,美國海軍潛艦需要擔負的情報蒐集任務比以前遽增,但由於預算緊縮導致美國海軍連原有55艘攻擊潛艦的兵力規模都快守不住。更糟糕的是2003年美國出兵伊拉克之後始終無法弭平當地反抗勢力的活動,導致美軍投注在伊拉克的費用持續攀升,迫使美軍不得不在2004年底採取「飲鴆止渴」的應急方案,將刪減預算的刀口對準DD (X)驅逐艦、維吉尼亞級核能攻擊潛艦、F/A-22戰鬥機等美軍下一代武器,表示「如果美國在2005年就會在伊拉克、阿富汗慘遭重大挫折,則購買新武器應付20年後的戰爭將是毫無意義的」。

原本美國海軍打算從2007財年開始,每年編列兩艘的建造預算。然而在2004年12月,美國國防部宣布取消三艘維吉尼亞級的建造預算,即不再訂購第三批維吉尼亞級,使其總數只有前兩批的十艘,未來則代之以更新、更便宜的潛艦設計。 當時美國海軍與美國國防先進研究計畫局(Defense Advanced Research Projects Agency,DARPA)正進行一項名為「Tango Bravo」的研究計畫 ,為期四年,作為維吉尼亞級後繼艦的基礎研究「Tango Bravo」包含一些嶄新的概念,希望能降低未來潛艦的造價,使美國海軍能負擔足夠數量的潛艦。這些概念包括:不需要在船體中線佈置軸系的新型推進系統、收容在潛艦外部的武器(尤其是魚雷)、以適形(Conformal )聲納取代原有的昂貴球型陣列、能顯著簡化潛艦結構/機械/電子系統的創新、提高自動化程度來節約人力需求。此種新一代潛艦將引用諸多革新的概念,能裝備各式水下無人載具以及更多種類的武器系統,體積與成本預料將大幅降低;除了核子動力外,這種新潛艦也不排除採用柴油電動與絕氣推進系統(AIP)的組合。

 然而,由於區域戰爭頻繁以及2000年代以來中國海上實力逐漸強大,美國海軍艦隊任務日益繁重,核能攻擊潛艦數量不足的問題日趨明顯;現役主力的洛杉磯級潛艦逐漸老舊 ,2015年左右將會開始大量退役,美國迫切地需要在這之前建造足夠的新核能攻擊潛艦加以汰換 ;當然,來自康乃狄克州(通用電器船舶所在地)以及維吉尼亞州(新港紐斯廠所在地)的議員,為了本州的利益,自然是長年不遺餘力地在國會爭取建造更多核能潛艦。以上種種原因都促使 美國海軍與政府必須追加維吉尼亞級的採購數量。

原本美國海軍計畫在2012財年之前,先以每年編列一艘的速率建造維吉尼亞級;然而美國國防部方面在2008年提出2009財年的預算請求中,要求從2011財年開始, 就將維吉尼亞級的開工速率提高到每年兩艘。在2008年5月8日, 美國眾議院海上力量委員會(House Seapower Subcommittee)以擔心近期美國海軍核能攻擊潛艦就會 出現不足為理由,研議增加3億美元預算,將原本預定在2011年開工的 兩艘維吉尼亞級之中的一艘提前在2010財年就開始建造,因此在2011財年 只開工一艘,從2012財年起以每年兩艘的速度開工。稍後, 眾議員鄧肯·亨特表示一旦美國海軍開始每年開工建造兩艘潛艦,以後 就應該一直保持這樣的速率,因此必須增加4.22億美元的先期 採購資金,使美國海軍在2010與2011財年都能開工建造兩艘。鄧肯·亨特最初考慮從2009財年訂購的第十艘聖安東尼奧級兩棲船塢運輸艦的預算中調撥出 增購維吉尼亞級的經費,但民主黨籍的眾議院海上力量委員會主席吉恩.泰勒(Gene Taylor)則決定由 T-AKE級戰略物資運輸船的國家海運補給資金中挪用。在2008年5月底, 美國眾議院正式通過這4.22億美元的追加預算,使美國海軍從2010財年 開始,就以每年兩艘的速率訂購維吉尼亞級,比原訂計畫提前了一個財年。 眾議院軍事委員會發言人喬希·荷利表示,原本在總統的在2009財年的總預算請求中只訂購7艘新艦, 包含購買2艘T-AKE運輸船,而眾議院軍委員會對於這樣稀少的造艦數量並不滿意,遂在2008年5月14日通過2009國防修正法案,又追加二艘T-AKE運輸船 、一艘聖安東尼奧級船塢運輸艦(即第十艘本級艦)以及購買更多F/A-18E/F戰機,並預備進一步增購柏克級飛彈驅逐艦;而挪用T-AKE的預算 給維吉尼亞級,將出現5000萬至1億美元的資金缺口,但這些資金缺口可以 另外處理,不會威脅到2009財年預定的四艘T-AKE運輸船的採購。

先前美國海軍一直反對在2012財年之前將維吉尼亞級的建造速度 增快為每年兩艘,這是因為美國海軍堅持在每艘維吉尼亞級的 造價能控制在2005財年幣值的20億美元或2012財年幣值的25.9億美元 以後,才考慮以每年兩艘的速率建造,以免排擠其他被美國海軍認為 更重要的計畫;而美國海軍認為維吉尼亞級在 2012財年之前,不可能達成這個目標。在2009財年,每艘維吉尼亞級單價已經突破28億美元 。美國國防部希望在2012年財年時,維吉尼亞級的平均建造成本能降至26億美元,相當於2005財年幣值的20億美元。 為了達成這樣的預算控制目標,美國海軍曾進行一項節約成本計畫,希望能使每艘維吉尼亞級的建造成本降低4億美元;這項計畫稱為「2 for 4 in 12」,意味美國海軍希望在2012財年以40億美元的價格編列兩艘維吉尼亞級。在2008年3月26日,維吉尼亞級項目主管Dave Johnson在一個會議上表示,此時維吉尼亞級的單艦成本距離每艘20億美元的目標價格,只剩下3000萬美元的差距,並且會如期達成預定的成本控制目標。

在2008年12月22日,美國國防部正式與通用電船、諾格公司簽約,建造第三批八艘維吉尼亞級核能攻擊潛艦 ,合約總值約140億美元;其中,2009與2010財年各編列一艘,而2011至2013財年則各編列兩艘, 八艘預計在2019年全數交艦。在2008年7月15日,美國海軍正式決定將第三批維吉尼亞級的首艦(第11艘維吉尼亞級,SSN-784)命名為北達科他號(USS North Dakota);而第12艘維吉尼亞級(SSN-785)則在2009年1月5日被命名為約翰.華納號(USS John Warner),這是第一艘被冠上人名的維吉尼亞級, 源於1973至1974年擔任美國海軍部長(United States Secretary of the Navy,SECNAV)、當選五屆參議員的約翰.華納(John William Warner),是美國海軍極少數用仍健在的人物命名的潛艦。 在2009年9月,美國參議院與眾議院通過美國2010財年國防預算,其中包括SSN-784、785的建造預算; 依照美國海軍原訂要求,2010財年仍只編列一艘,到2011財年才增為兩艘。

在2010年3月,美國國防部正式確定,從2011至2015財年,都將以每財年兩艘的速率來訂購維吉尼亞級,並且列為高度優先,無論財政狀況如何都會實施。由於美國現役的洛杉磯級核能攻擊潛艦日趨老舊,如果不能即時建造新艦遞補,至2020年時,美國海軍核能攻擊潛艦的數量將會降至48艘,遠不足以滿足美國海軍在各大洋(尤其是壓力日增的西太平洋)的需求(需66艘)。 相較於1990至2000年代美國海軍其他的造艦計畫,維吉尼亞級的進度與成本控制堪稱是「模範生」,性能也完全符合美國海軍的需求,這使得美國國防部能全力支持本級艦的採購案;同時,每年開工兩艘也能確保美國核能潛艦產業維持足夠的產能(稍早美國海軍仍表示不排除從2011至2015年,每年只能訂購一艘,如此將會嚴重打級美國核能潛艦工業)。

然由於美國財政嚴重赤字影響,維吉尼亞級項目在2012財年申請的預算中,眾議院刪減了1100萬美元的建造預算以及6300萬美元的先期採購預算,可能會影響原訂在本 財年中開工建造2艘維吉尼亞級的計畫──在2011財年,美國才第一次在單一財年編列建造二艘維吉尼亞級。 在2012財年,美國海軍編列兩艘維吉尼亞級的預算,總計47億美元。在2011年底的規劃中,美國海軍打算從2012到2022財年中,除了2018財年訂購1艘之外,其餘各 財年都訂購二艘,使美國海軍能維持48艘核能攻擊潛艦的陣容;然而,美國海軍在2012年2月公布的未來五財年軍備計畫(2013~2017財年)中,把兩艘預定在2014財年編列的維吉尼亞級之中的1艘移到2018財年,使得2014財年只編列一艘。這顯然是因為同時期美國國防部正面臨巨大的刪減預算壓力,美國海軍也必須提出因應方案;如果付諸實行,短期內可以節約美國海軍的開支,但整個建造計畫的總成本預估會因而增加6億美元。

美國海軍在2013財年中編列第17(SSN-790)與第18艘(SSN-791)維吉尼亞級(即第三批的最後兩艘)所需要的全部預算,在2013財年編列的額度為32.176億美元 並獲得眾議院全額批准,加上先前已經為兩艦編列的先期採購(prior-year Advance Procurement,AP)以及經濟批量經費(Economic Order Quantity,EOQ)共18.903億美元,總經費達到51.079億美元。以2005財年的 幣值,當年每艘維吉尼亞級平均要價24億美元,而2013財年訂購的兩艘維吉尼亞級平均每艘約26億美元,換算成2005財年幣值為20億美元──因此考量通貨膨脹因素之後,2013財年訂購的兩艘維吉尼亞級,實際上平均每艘比2005財年節省4億美元,足見其計畫管理與成本控制收到效果 。此外,最初美國海軍規劃建造30艘NSSN核能攻擊潛艦的每艘平均成本為16.5億美元(依照1995財年幣值),而2012財年每艘維吉尼亞級平均成本約26億美元,相當於1995財年的15億美元,足見此時維吉尼亞級的單位成本也已經低於早期設定的目標。成本控制收效的其中一個重要原因就是改進船廠的建造流程,包括將每個船段模組增大而使船段總數減少,使每艘維吉尼亞級在船廠的平均建造時間由原本72個月減為60個月。 在2012年4月17日,美國海軍將SSN-792的先期採購備料合約(long-lead-time materials contract)頒給通用電船,2012年12月28日則給予SSN-793與SSN-794的先期採購備料合約。

在2013年2月,由於美國財政懸崖爭議持續懸而未決,未能按時產生2013財年的預算,美國海軍表示如果2013年3月1日 自動刪減聯邦政府開支的預算封存(sequestration)生效,就自動展開40億美元的預算刪減,將廣泛影響美國海軍部署活動、裝備維護與採購,而原訂2014財年訂購兩艘維吉尼亞級 (首批兩艘維吉尼亞級Block IV)的計畫恐怕會變成只能訂購一艘(雖然眾議院武裝委員會已經通過在2014財年購買兩艘)。在2013年3月3日配合聯邦政府削減開支的預算封存(sequestration)方案啟動後,美國海軍也正式展開配合的削減預算措施,其中包括與通用電器船舶廠商協商,希望修改已簽署的合約,降低後續維吉尼亞級的價格。 不過在2013年中,美國眾議院國防委員會編列2014財年國防預算時,仍編列建造兩艘維吉尼亞級(SSN-792、793)所需的資金(2.08億美元的合約修改),再加上2015財年的兩艘 (SSN-794、795)的長期採購資金,共計5.95億美元。

第一艘維吉尼亞Block 3的北達科他號(SSN-784)在2013年9月15日下水,11月2日舉行命名洗禮儀式。該艦由於部分供應商的零組件出問題以及某些部位需要再修改,工程有些落後,例如維吉尼亞籌載發射管(Virginia Payload Tube,VPT)模組的製造與安裝工程延後四到八週 ;不過最後北達科他號仍在預定期程之前交付美國海軍,並在2014年10月25日服役。在2015年6月25日,第二艘維吉尼亞Block 3約翰·華納號(USS John Warner SSN-785)交付美國海軍,在測試項目中締造維吉尼亞級至今的最高分數,且與北達科他號一樣提前交付且沒有超支。

在2015年春季,美國海軍例行檢查核能潛艦庫存零件時發現,由次承包商供應的、用於連結反應器蒸氣迴路與蒸氣渦輪的10英吋彎曲管道出現可能的質量隱憂;這些由Nuflo公司製造的彎曲管道首先沒通過磁性檢查,然後發現了部分表面瑕疵,經小規模修復後通過超音速測試檢查;進一步進行酸蝕刻測試時,發現組件供貨商曾經對這些彎曲管道進行了未經授權且未記錄的焊接修理。美國海軍在2015年4月開始調查此事 (據信是依照通用電船的建議而展開調查,不過檢查這些管道並非船廠方面的責任)。依照2015年8月初美國海軍發言人對外表示,美國海軍認為這批質量有潛在問題的彎曲管道並未安裝在明尼蘇達號(USS Minnesota SSN-783,2013年9月服役)以前的維吉尼亞級上,目前已知有10個彎曲管道安裝在明尼蘇達號以後的維吉尼亞級上,其中明尼蘇達號有一節,北達科他號(USS North Dakota SSN-784)用了6節,而2015年8月1日服役的約翰.華納號(USS John Warner SSN-785)用了3節,另有40節彎曲管路已經裝在建造中維吉尼亞級或庫存。在2015年8月初時,前述三艘維吉尼亞級(SSN-783~785)被美國海軍停航來 ,進行進一步的檢查測試。原本明尼蘇達號在7月下旬應完成新潛艦服役後回廠的尾修期(PSA),完成各種收尾與修正工作,而發現管道等問題則使明尼蘇達號的出塢時間延後,以仔細完成所有評估。

每財年建造兩艘的挑戰

在一段相當長的時間內,維吉尼亞級的建造工作堪稱美國國防軍備計畫的典範:頭兩艘維吉尼亞級(SSN-774、775)交付延遲,四號艦北卡羅來納號(USS North Carolina SSN-777)因為焊接質量問題而延遲七週交付,其餘所有維吉尼亞級無論由通用電船或新港紐斯船廠承造,都在預定的期程與預算之內完成;從新漢普夏號(USS New Hampshire SSN-778)到伊利諾號(USS Illinois SSN-786),連續九艘維吉尼亞級都以低於預算、進度超前的優良表現交付。

然而,這樣的優良表現到維吉尼亞級第三批的四號艦華盛頓號(USS Washington SSN-787)面臨終結,華盛頓號無法照計畫在2016年夏季交付,也錯過2018年1月7日服役期程;而在2018年2月中旬,美國海軍向國會提交的報告指出,華盛頓號在海試作業中發現前部艙蓋出現一些瑕疵,試航作業提前終止,導致華盛頓號將再次錯過經過修正的交付和成軍時間(2018年2月28日交付,3月25日舉行成軍典禮)。雖然如此,此時正在建造的五艘維吉尼亞級第三批含華盛頓號(SSN-787∼791),花費都還在美國海軍設下的目標成本以內。美國海軍海上系統司令部(Naval Sea Systems Command)潛艦項目主管Michael Jabaley少將表示,華盛頓號最後交付成軍的日期仍不會比修訂後的期程晚太多。Michael Jabaley少將也強調,華盛頓號延遲交付並非維吉尼亞級項目出現系統性問題,而是美國海軍為維吉尼亞級Block 3設下的建造期程本來就深具挑戰性;Michael Jabaley少將表示,即便華盛頓號沒能在原訂目標期程內服役,但仍相當於或早於先前同型潛艦的期程(如第二批維吉尼亞級)。第一批四艘維吉尼亞級(Block I)每艘平均工期約84個月,第二批六艘(Block II)的每艘平均工期降至74個月;在第三批8艘維吉尼亞級(Block III)的建造工作中,每艘設定的平均工期進一步降至66個月,而第四批10艘(Block IV)還要降至每艘60個月。

從2011財年起,美國海軍就以每年兩艘的速率訂購維吉尼亞級,這對造船廠與相關供應商的產能夠成挑戰。美國海軍還預定即便開始訂購哥倫比亞級(Columbia class)核能彈道飛彈潛艦(預定2021財年編列首艦),也要持續維持每年編列兩艘核能攻擊潛艦。為了擴充產能滿足美國海軍建造潛艦的需要,通用電船與新港紐斯都持續雇用新進造船工人,這意味著總有新手投入核能潛艦的建造工程,導致工作團隊整體經驗相對下降,提高了施工質量出問題、需要返工的機率。

事實上,依照2018年初的估計,即便美國在這段期間維持每年編列兩艘維吉尼亞級,開始建造哥倫比亞級核能彈道飛彈潛艦之後仍維持每年編列兩艘的速率建造核能攻擊潛艦,美國海軍核能潛艦總數到2030年代還是會來到42艘的低谷(2019財年時約52艘),之後才會陸續回升,直到2046財年以後才有可能達到美國海軍要求的66艘核能攻擊潛艦。


維吉尼亞級的後續改良

由於維吉尼亞級的訂購速度緩慢,後續改良的時間相當充裕,美國海軍與美國國防部高級研究計劃局(DARPA )遂對後續維吉尼亞級展開一項計畫,力求突破現有的技術瓶頸(Technology Barriers,TB),因計畫名稱為名為Tango Bravo;此計畫將應用嶄新科技來降低未來核能潛艦的生產與操作成本,在精密武器系統通膨日益嚴重的趨勢下,確保美國海軍能裝備足夠的先進核能潛艦。這些研究方向包括:全新的核能推進系統,能擺脫過去複雜傳動系統、傳動軸的束縛,可降低噪音、機械複雜度並減少佔用空間;全新的武器/儲存發射系統,能更簡單而有效率;以更簡單便宜的適型聲納來取代現行昂貴的球型陣列聲納;重新檢討/簡化現有的艦體、機械與機電系統;提高自動化程度來降低人事成本。這些新技術 率先應用於第三批維吉尼亞級,或者是將來更新批次的潛艦上。

第三批維吉尼亞級的改良

第三批維吉尼亞級的艦首部位擁有兩項嶄新科技,包括大孔徑艦首適形陣列(LAB)

以及MAC多枚發射管等。

第三批維吉尼亞級(Block III)使用更先進的設計與建造技術,同時在偵測、通信與武器系統方面引進許多嶄新的科技,使性能與效能大幅提昇之餘,還能降低造價並縮短建造工時。目前已知第三批維吉尼亞級採用的 最重要新技術,是整合有大孔徑艦首聲納(Large Aperture Bow Array,LAB)、多枚發射管(Multiple All-Up-Canister,MAC)的整合式前段艦體 ,由BAE System美國分公司擔任主承包商。除了維吉尼亞級之外,BAE System也會將類似的技術應用在為英國海軍建造的後期型機敏級(Astute class)核能攻擊潛艦上。

聲納方面,前兩批維吉尼亞級使用的BQQ-10是美國潛艦長年以來慣用的球型陣列聲納,此種聲納有利於精確地合成與接收波束,並能獲得最佳的聲納涵蓋面;不過球型聲納陣列的生產成本很高,需要使用精密電腦控制、動用複雜的五軸切割機才能製造,而且需在球型陣列上鑽幾百個孔,以配合安裝用於連接聲納單元及艦內信號處理系統的電子線路,為此球型陣列需要保持水密,這些都需要高精密度的生產與品管,也是高價的代名詞。而第三批維吉尼亞級的LAB聲納則是一個由1800個聲納收發單元組成的半圓形 陣列,緊貼於整個艦首 的外部,因此又稱為「適形陣列」(Conformal Array),能獲得類似傳統球型陣列的空間增益,並可預先形成波束。當然,沿著艦首半圓形外表的LAB陣列,外型畢竟不是純正的圓形,陣列各換能器的物理特性遠比傳統球型陣列復雜,需要更複雜的信號處理技術才能形成波束;而此種聲納在第三批維吉尼亞級的實用化看來,美國 在相關領域已經取得重大的技術突破。值得一提的是,英國在特拉法加級(Trafalgar class)核能攻擊潛艦上就曾應用較早期的艦首適形陣列聲納技術,雖然當時性能不如美國的球型聲納,但整體而言仍相當不錯;由於英國有這方面的工程經驗,或許就是此次美國委由BAE System擔任整合式前段艦體主承包商的原因。由於使用完全裝在艦體外部的LAB陣列,維吉尼亞Block 3就不需要過去連接球型陣列聲納的與艦體耐壓艙區的耐壓通道(過去艦首聲納區域為非水密區),可以節省一些艦內空間並降低施工複雜度,而第三批維吉尼亞級的艦首模組也因此重新設計。LAB適形陣列聲納詳見「美國海軍聲納系統」一文。

即將下水的維吉尼亞級第三批首艦北達科他號(USS North Dakota SSN-784),以MAC

「多枚發射管」取代原本的12聯裝MK-45垂直發射器。

除了LAB聲納系統之外,新的整合式艦體前段的另一重要改良,就是用兩組「多枚發射管」(MAC)取代前兩批維吉尼亞級的12個MK-45戰斧巡航飛彈垂直發射器 ,隨後又稱為維吉尼亞籌載發射管(Virginia Payload Tube,VPT) 。MAC的技術源於俄亥俄級巡航飛彈潛艦(SSGN)改裝計畫所使用、安裝在三叉戟飛彈發射管內的七聯裝戰斧巡航飛彈發射器;相較於俄亥俄級SSGN的七聯裝戰斧飛彈發射器, 維吉尼亞級的MAC尺寸略為縮減,每個裡面能容納六個戰斧飛彈發射管,兩個MAC的裝彈量等同於前兩批維吉尼亞級的12管垂直發射器。MAC模組直徑2m,高9.14m,每個發射管管徑可容納彈徑超過610mm的武器,並設有標準化的電路介面,故可在不修改軟硬體的情況下相容各種不同的武器,達到「隨 插即用」(plug and play)的境界,不像前兩批維吉尼亞級的MK-45發射器專門配合戰斧飛彈,未來若要換裝其他飛彈就得更換控制線路。 除了武器籌載之外,MAC的模組空間也可卸下飛彈,收容大型的水下載具,例如大直徑水下自航載具(LDUUV)或其他配合海豹小組的新型部署載具等。

配合MAC,諾格集團發展了一種能相容於MAC的匿蹤/低成本 囊莢系統(SACS),是一種能將各種不同型號、可垂直發射的飛彈封裝起來的囊莢容器。SACS在由MAC發射出去之前,可預設延遲的時間,使其浮出水面後一小段時間才會讓飛彈點火升空 ;如此潛艦就能在飛彈發射前盡量遠離發射點,避免暴露了自己的位置,增加敵方反潛機艦搜索的困難度。MAC現階段最主要的彈種仍為戰術型戰斧飛彈(Block IV),未來勢將納入ALAM先進陸攻飛彈。值得一提的是,在1995年,美國海軍曾撥款給洛馬公司,研究由陸軍先進戰術飛彈(ATACMS)衍生出潛射對地飛彈,當時洛馬將此一研究計畫稱為「潛射戰術飛彈」(SLATACMS),而這個計畫也成為ALAM的技術基礎之一(ALAM的一個主要候選方案就是由ATACM衍生而來)。SLATACMS的研究顯示如果仿效戰斧飛彈,在飛彈浮出水面之前就點燃發動機,SLATACMS只能在較淺的水深點火才能確保在高側風環境下發射成功;然而如果配合SACS技術,在浮出水面時點火,這個問題就迎刃而解了。

更有甚者,SACS也非常適合各種開發中的潛射防空飛彈。潛艦在無處迴避的淺水域時,就可利用潛射防空飛彈來攻擊低空飛行的敵方反潛航空器,特別是正在使用吊放式聲納而無法自由閃避的敵方直昇機;由於SACS延遲點火的特性,使防空飛彈點火升空後,敵機也不比較不容易根據飛彈升空位置來判斷潛艦的大致方位。美國海軍已經在新墨西哥白沙測試場利用改裝後的AIM-9X Batch II空對空飛彈,模擬由一具浮出水面的靜止發射管點火升空,攻擊位於附近一架低空盤旋的直昇機。AIM-9X Batch II具有射後鎖定(LOAL)能力,發射後經由其視野寬廣的先進紅外線尋標器陣列來自行搜獲、鎖定目標,故非常適合潛射防空飛彈的操作模式。而美國海軍也探討一種戰術,由潛艦同時施放模擬潛艦訊號的誘餌以及攜帶AIM-9X飛彈的SACS囊莢;當敵方反潛機或反潛直昇機被假目標吸引而來後,SACS囊莢便發射AIM-9X飛彈實施突擊。

在2017年4月,首艘維吉尼亞級Block 3北達科他號北達科他號(USS North Dakota SSN-784)在墨西哥灣從艦上的VPT發射兩枚戰斧飛彈,成為VPT發射管第一次成功的發射記錄。

南達科他號:聲學優勢計畫

第三批維吉尼亞級的南達科他號(USS South Dakota SSN-790)是美國海軍「聲學優勢計畫」的

測試艦,將實驗新的艦體聲學塗層、內部輪機設計改進、新的兩個大型側面垂直聲納(LVA)、

新型推進器等技術。

在2016年3月22日,美國海軍水下作戰部門主管(Director of Undersea Warfare)查爾斯.李查少將(Rear Adm. Charles Richard)公開透露,屬於第三批維吉尼亞級的南達科他號(USS South Dakota SSN-790)會成為第一艘聲學優勢計畫(Acoustic Superiority Program)的測試潛艦,該艦在2017年交付,2018年進行成軍巡航後有效性測試(Post-Shakedown Availability,PSA)期間會安裝一些實驗性新技術設備, 在2019年至2020年進行海上測試;這些新技術包括新的艦體聲學塗層(Enhanced hull treatment)、一系列的艦內輪機設備改進、增添兩個新的側面大型垂直陣列聲納(Large Vertical Array,LVA,兩側各安裝一個大型陣列)等等,相關項目稱為「南達科他技術插入計畫」(SOUTH DAKOTA Insertion Program, SDIP)。LVA大型垂直聲納在2016年8月進行關建設計審查(Critical Design Review,CDR),此型聲納號稱能支持未來射程100海里的長程魚雷的射控工作。此外,南達科他在建造時就安裝了國防部先進技術項目研究局(DARPA)新設計的推進器,會在PSA階段進行測試;如果新設計的靜音效果不如預期,PSA階段後就會予以更換。如果 這些技術在南達科他號上的測試一切順利,就會用在之後建造的維吉尼亞級以及俄亥俄級替換項目(Ohio Replacement Program,ORP)。

在2016年7月8日, 美國海軍潛艦項目執行官員Michael E. Jabaley Jr.少將在華盛頓的戰略與國際研究中心透露,先前美國海軍發現自身潛艦雖然整體靜音降噪水平提高了,但某些區間的聲噪較為突出,高於整體聲噪水平;因此,美國海軍針對這些部位進行針對性的研究,並獲得許多重大成果,消除了在一個特定區間的尖峰聲噪。美國海軍潛艦已經陸續應用部分相關的改進減噪設備,而「聲學優勢計畫」實驗鍵南達科他號則會是第一艘擁有完整靜音降噪設備的潛艦,這項研究測試的成果除了會應用於俄亥俄級替換項目、之後建造的維吉尼亞級,也會用在已經服役的維吉尼亞級上。

維吉尼亞Block IV

在八艘維吉尼亞Block III之後的Block IV,技術規格與Block III類似,著重於透過改進設計,進一步降低購置和後勤維修的成本,同時減少每次進入船廠維修的時間,且全壽期的大修保障次數從四次降為三次 ,壽期內比先前可多執行一次作戰部署。

在2013財年時,美國海軍開始規劃一次訂購九艘維吉尼亞級Block IV潛艦,總花費266億美元,平均每艘29.5億美元。在2014年4月28日,美國海軍宣布 與主承包商通用電器船舶公司以及總次承包商紐波特紐斯造船廠(此時已經屬於杭廷頓.英格斯工業集團)簽署多年份合約(multiyear procurement,MYP),一次訂購10艘維吉尼亞Block IV(SSN-792~801),合約總值176.45億美元,加入相關備件總價達178.278億美元,再度刷新美國海軍單一造艦合約訂購最多數量潛艦的紀錄,平均每艘17.8億美元 ;而加入政府採購項目的裝備(推進系統、作戰相關裝備等)之後,這10艘維吉尼亞Block IV的總成本 約273億美元,平均每艘27.3億美元(在2012年時,美國海軍已經展開先期採購項目,訂購包括核子推進系統在內的裝備)。 10艘維吉尼亞Block IV從2014財年開始編列至2018財年,每財年編列兩艘,2023年交付完畢。 美國海軍估計,如果照傳統的分年訂購方式從2014到2018財年訂購10艘維吉尼亞級潛艦,總成本將達到327億美元,因此10艘一起訂購可以節省約54億美元;比起原本2013財年規劃的一次訂購九艘,增加一艘使得總成本增加7億美元,平均每艘的成本降低7%。

維吉尼亞Block V~:改進型維吉尼亞級

因應美國海軍現役核能攻擊潛艦數量的縮水,美國海軍遂打算強化未來維吉尼亞級 的火力, 在艦體中段推進系統之前,再增加一截模組化任務船段,可容納更多的武器、無人載具等不同任務籌載。 從2010財年開始,美國海軍就簽署維吉尼亞級後續改進的工程發展約,估計後續總值可達9.65億美元。

在2012年1月,美國國防部正式宣布從2019財年起的建造的第五批維吉尼亞級 (Block V)開始,將在艦體船段之中加裝維吉尼亞籌載模組(Virginia Payload Module,VPM),內含四個用來籌載戰斧巡航飛彈或其他籌載(如特戰裝備、UUV等)的大直徑垂直發射管 ,每可裝置7枚戰斧巡航飛彈,共28枚,此外也繼續保留維吉尼亞Block 3以來的兩個艦首MAC(VPT)大直徑發射管(每個裝填六枚戰斧飛彈),因此戰斧飛彈總攜帶量增為40枚;而加裝VPM模組的維吉尼亞級稱為改進型維吉尼亞級(Improved Virginia class) 。 由於美國海軍已經決定建造12艘新一代SSBN(X)核能彈道飛彈潛艦,無力再專門設計建造一種專業的核能巡航飛彈潛艦(SSGN)來代替四艘現役的俄亥俄級SSGN;在2013年版美國海軍目標艦隊規模時,就將四艘專職SSGN的編制取消,四艘俄亥俄級SSGN在2020年代中期退役後就不予以替換;而俄亥俄級SSGN遺留的空缺,就由這些增加武器攜行量的 改進型吉尼亞級來彌補。依照美國海軍在2011年6月的估計,增加VPM模組艙段將使維吉尼亞級的成本增加15~20%。 在2013財年預算中,美國海軍編列1億美元用於VPM的研發工作。原本在2014財年中,美國海軍編列將近6000萬美元作為VPM艙段初步設計,但由於民主黨、共和黨對2014財年聯邦預算的爭議,導致VPM艙段的初步設計工作遭到耽誤。在2013年110月31日,美國海軍海上系統司令部(Naval Sea Systems Command,NAVSEA)正式確定了改進型維吉尼亞級的構型。 在2015年6月初,通用電器船舶獲得美國海軍6500萬美元的合約來發展維吉尼亞級Block V的VPM艙段。

在維吉尼亞級Block V的設計階段,通用電船曾規劃五種方案,插入艦體的VPM模組艙段長度不同,有97英尺(28.65m)的2012基線版本(2012 Baseline)、91英尺(27.737m)的演進型基線(Envolved baseline)、88英尺(26.82m)的中部版本(Midspan concept)與兩個70英尺(21.336m)的全直徑(Full Diameter)方案。其中,長度88到97英尺的三個方案不改變維吉尼亞級原本34英尺(10.4m)的外部直徑,為了容納發射管艙門與相關機械結構,內部耐壓殼直徑必須縮減至26英尺(7.92m)左右,以在外殼與耐壓殼之間騰出空間;而兩個70英尺的 全直徑方案則直接在艦體背部增加一個隆起的龜背(turtleback)結構來容納這些機械,因此VPM船段的耐壓殼直徑能與艦體完全相同,沒有直徑漸增與漸減的銜接部位,是這兩種版本能縮短VPM船段長度的主因 。兩種70英尺長全直徑版本的主要差別,在於一個將VPM置於帆罩/指揮艙後方,另一種則將VPM置於艦體中部、反應器艙之前。很明顯地,前三種不改變外部直徑而需更動內部耐壓殼直徑的VPM方案,設計與建造工作較為複雜,成本較高;為了將造艦成本盡量控制在原本維吉尼亞級每艘25億美元的標準,美國海軍在2013年10月底確立方案時,選擇了設計變動最少的70英尺 全直徑耐壓殼方案(插入的VPM船段位於艦體中部),相關設計修改工作需花費7.43億美元左右,而實際上增加的VPM艙段長度可能介於70到80英尺之間。由於背部隆起的龜背結構,改進型維吉尼亞級的流體噪音與航行阻力將無可避免地增大,不過由於艦體長度與排水量增加較少,航速與操控性相對優於其他長度較大的版本 。此外,前述美國海軍「聲學優勢計畫」發展的新靜音技術也可望彌補維吉尼亞Block V因為加裝VPM艙段而增加的聲噪。

美國海軍最後選擇的維吉尼亞Block V方案,增加的VPM船段位於艦體中部,耐壓殼直徑與

其餘艦體相同,上部增加一個龜背結構來容納艙蓋等機械。

維吉尼亞Block V的VPM船段想像圖,布置了四個大直徑發射模組,每個可容納七枚戰斧巡航飛彈。

依照美國海軍計畫,在2014到2018財年編列10艘維吉尼亞Block IV之後,首艘維吉尼亞Block V於2019財年編列預算開始建造,2024財年交付,2026財年達成初始戰力(IOC),加上隨後規劃的維吉尼亞Block VI與Block VII,美國海軍估計將有20艘配備VPM艙段的改進型維吉尼亞級(Block V~,至2030年代中期全數服役) ,屆時美國海軍核能攻擊潛艦攜帶戰斧飛彈的總數將可望與四艘俄亥俄級SSGN除役之前大致相當。在2015年4月到5月,美國海軍完成維吉尼亞Block V加裝VPM艙段的可行性驗證工作。

在2015年4月上旬,美國海軍對眾議院武裝力量委員會報告時表示,將在2019到2023財年訂購9艘維吉尼亞Block V潛艦;在這些年間,如果該財年沒有建造替代俄亥俄級的新彈道飛彈潛艦,就編列二艘維吉尼亞Block V,如果有就只編列一艘維吉尼亞Block V。 依照美國海軍2017財年預算申請書的規劃,從2019財年編列的第二艘維吉尼亞級Block V開始配備VPM艙段。

在2018年3月14日,通用電船獲得前四艘維吉尼亞Block V(SSN-802~805)的長期採購(long-lead materials)修訂合同,總值6.962億美元,在2019到2020財年執行。 依照2018年7月美國海軍提交國會的維吉尼亞級項目報告,美國海軍在2019財年編列頭兩艘維吉尼亞級Block V(SSN-802、803,第29、30艘)的建造預算,這會是一份包括至少10艘同型艦的多年份採購(multiyear procurement ,MYP)合約,從2019財年編列到2023財年。其中,在2019財年為編列SSN-802、803申請65億230萬美元,其中第二艘(SSN-803)會是加裝VPM艙段的首艦,插入的VPM艙段長度為84英尺(約25.6m)。依照美國海軍提交的2019財年預算申請,配備VPM艙段的維吉尼亞級(Block V~)在2020財年(含以後)平均成本大致是每艘32億美元(依照提交預算時的幣值)。

 

新技術發展

目前美國至少在為維吉尼亞級研究二十幾種先進升級配備;聲納方面,除了CAVES以及第三批維吉尼亞級的LAB之外,美國還繼續開發向量感應拖曳陣列聲納(Vector Sensing Towed Array,VSTA,詳見美國海軍各型聲納一文)來取代TB-29/33/34;此外,正在開發的還有多種由潛艦施放的多功能無人遙控載具,例如無人飛行載具(Unmanned Aerial Vehicles,UAV)以及UUV等,而這類改裝對於設計電腦化且高度模組化的維吉尼亞級而言,可說是易如反掌,只要換上裝有前述裝備的船段模組並完成相關的整合即可。而變更為巡航飛彈與特種任務潛艦的前四艘俄亥俄級與海狼級三號艦吉米卡特號(USS Jimmy Carter SSN-23)也將以這些載具作為主要任務裝備之一。

維吉尼亞後續艦採用先進低阻力複合材料帆罩的想像圖,新帆罩外型有些類似俄羅斯新型潛艦。

先進低阻力複合材料帆罩的測試模型。

艦體方面,原本美國海軍打算在第二批維吉尼亞級上就換上先進低阻力複合材料帆罩,不過這個項目的研發進度落後而沒有實現。此種新型帆罩外型與俄羅斯Alpha、Akula級核能潛艦的流線型帆罩 有點類似,可降低潛艦的航行阻力;材料方面,新帆罩大量以輕量高強度的複合材料來取代傳統的鋼材,故重量可大幅降低,而複合材料也能減少浮航露出水面時的雷達回波,增加匿蹤性能。再者,新帆罩的內部荷載容積比傳統美式帆罩大幅提高,裡面可容納更多其他裝備,包括供特戰部隊使用的武器容艙、無人載具乃至於其他武器等等。不過,當潛艦在極區操作時,複合材料製造的帆罩是否適合用來突破堅硬的冰層,恐怕仍有待商榷。

動力方面,後續批次的維吉尼亞級考慮採用新的TTC轉型技術反應器,以S9G為基礎,將使用壽命再次提高30%,這能進一步延長維吉尼亞級的服役周期。此外,美國海軍也在研究以核能電力推進方式,將渦輪產生的動力用來帶動發電機,再驅動發電機與推進電動機,如此便能省略過去的減速齒輪與直接傳動系統,能大幅降低推進系統的噪音,而這種全電力系統也能使艦上的功率調配更為自由;不過,核能電力系統的推進效能一向輸給過去的直接傳動,高速性能較差。美國海軍正在發展高功率推進電動機(可能採用永磁乃至於超導技術),其性能表現將是未來是否採用核能電力推進的重要關鍵。

在魚雷發射系統方面,早在1989年開始,美國海軍水下作戰中心(NUWC)就開始研究一種名為彈性噴射系統(EES)的魚雷發射系統,係個可充氣的橡膠彈性圓盤,透過拉伸、釋放橡膠隔膜產生的力量來驅動水柱,進而發射魚雷。相較於現行的ATP渦輪氣壓系統,EES顯然更安靜、簡單、可靠且廉價。到了1999年,EES已經達到原型試製階段,相關研究測試工作由NUWC和通用電器船舶公司合作進行;此一原型系統的主體是一個直徑2.13m的橡膠圓盤,質量1.3噸,最大厚度約30cm。這個圓盤被製成壓載水櫃的一個表面,透過一個海水泵進行加壓,使橡膠伸展;當高壓水櫃釋放時,橡膠圓盤約可產生2400馬力的瞬間力量,進而推動魚雷管內的水,將武器打出去。估計這樣的EES系統總共可使用6400至8800次循環,高於現有機械系統,而且沒有複雜的機械組件,大幅簡化了壽命週期的維修保養負擔,並將機械故障的可能性降至最低,使用時的機械噪音也進一步降低。最初美國海軍曾打算從第四艘維吉尼亞級開始使用EES,不過目前看來至少得在未來才能實現。除了美國之外,英國WQinertiQ(前國防評估研究局)的潛艦技術中心也在測試原理類似的背接式彈性發射裝置。

此外,美國海軍水下作戰中心也曾在1996年提出一種名為烏賊(Manta)的水下自主航行載具,未來可望搭配維吉尼亞級作業。最初的烏賊打算由潛艦魚雷管發射,並採用傳統的鉛酸蓄電池;爾後則改成採用扁平狀外觀以及能長時間作業的燃料電池, 掛載於潛艦的耐壓殼體外部而成為適形結構。烏賊堪稱為一種小型無人自航潛艇,擁有扁平狀的外觀,全長接近15m,航速5節,能持續在水下作業8小時,航程50km。烏賊配備包括各型聲納、雷達、光電感測、衛星通訊、無線電通訊、新研究的「靈敏表面傳感」在內的多種水面/水下探測與通信裝備,能自行脫離潛艦駛入危險的敵前海域(如港灣)進行偵察,將蒐集到的情報傳給不同的友軍單位,使得整個戰鬥群的外圍偵測觸角得以大幅延伸;除了偵測斥候之外,烏賊也具備武裝,攜帶有魚雷等武器,能視情況攻擊發現的潛艦、水面艦等敵方目標,數量足夠的烏賊便足以構成一個能重複使用的機動式水雷陣地。而烏賊也可攜帶其他體積更小的自航偵測載具,如REMUS 100(另有專文介紹),以進一步強化運用彈性。在1999年,美國海軍水下作戰中心便以烏賊的縮尺模型進行多次水下測試;在2000年9月,一艘烏賊雛形成功地進行一次技術展示,包括發射兩具小型的海神之子水下自航載具;在2001年,美國海軍又對烏賊載具的偵察監視、偵測通信、武器投射等能力進行諸多驗證。

在2015年11月20日,美國海軍金屬加工中心(NMC)報導,該單位對現役的維吉尼亞級的推進系統進行檢查,發現推進器軸承有明顯的開槽和磨損;為了解決這個問題,美國海軍透過海軍製造技術計劃(Mantech)開展相關的研究項目並評估解決方案。在研究過程中,NMC設計製造了一個推進軸和軸承試驗台,用於檢測軸承磨損和開槽;透過對不同的合金生產方式(鑄造、熔覆和納米陶瓷熔覆等)進行評估,NMC項目組發現納米陶瓷熔覆軸承的磨損最小且開槽最淺,並表現出良好的粘附性和耐損傷性能。採用納米陶瓷熔覆軸承能顯著延長更換的週期(可望從現行的72個月延長到96個月以上),降低潛艦的全壽期維護成本。此種新的納米陶瓷熔覆軸承技術將陸續應用至維吉尼亞級、俄亥俄級等現役潛艦上。

美國海軍也持續進行潛艦安全技術計畫(Submarine Security Technology Program,SSPT),研究未來25到30年內潛艦技術可能的新發展以及面臨的威脅,展新的技術來鞏固美國海軍潛艦的優勢。美國海軍研究的新技術領域包含先進海床聲納、水下無人載具、新世代長程魚雷、長程反艦/對地巡航飛彈、潛射防空飛彈等等。

此外,為俄亥俄級替換項目彈道飛彈潛艦(ORP,後來成為哥倫比亞級)研發的新技術,也可望陸續應用到後續批次的維吉尼亞級上。

從維吉尼亞級衍生彈道飛彈潛艦的構想

維吉尼亞級另一個被考慮過的發展方向,就是在艦體中間插入一段裝有彈道飛彈發射管的船段模組,用相對較少的時間與成本,推出取代俄亥俄級的新一代彈道飛彈潛艦;此種思想早在百夫長潛艦構想中便已被提出 。依照美國海軍的構想,由維吉尼亞級衍生的彈道飛彈潛艦,長度增加30m,只搭載八枚彈道飛彈,排水量比現有維吉尼亞級增加50%,不過只有俄亥俄級的一半;而這項演變顯示美國已經脫離了美蘇冷戰時期準備大打核子大戰的戰略格局,使新一代彈道飛彈潛艦的載彈需求大減。美國海軍 原本打算從2010年代末期訂購的第四批維吉尼亞級開始,就開始研究以維吉尼亞級衍生出彈道飛彈潛艦來取代俄亥俄級的計畫,並希望第一艘這樣的新彈道飛彈潛艦將在2029年左右服役。

根據2010年4月底Janes的報導,美國海軍放棄了利用維吉尼亞級來衍生出彈道飛彈潛艦的計畫,打算從頭設計全新的彈道飛彈潛艦,原因包括維吉尼亞級的原始設計並不適合,其艦體直徑不足 (如果要加裝洲際飛彈,勢必被迫採用如俄羅斯、中國潛艦的「龜背」設計才能容納,嚴重破壞流體力學效能並大幅增加噪音),成本也不比另起爐灶更為上算。 當然,另一方面的可能原因,就是從頭設計新潛艦對於維繫美國潛艦工業的研發與生產能量比較有利。

然而在2011年中旬,由於美國財政惡化,面臨險峻的債務危機,歐巴馬政府要求美國國防部能將2013財年預算縮減100億美元。因此,美國海軍在2011年7月中旬祭出一些節約經費的措施,包括考慮推遲或刪減福特級航空母艦的建造,並重新審視由維吉尼亞級核能攻擊潛艦衍生新一代彈道飛彈潛艦的構想,而不是更昂貴的重新研發。 不過稍後美國還是決議研製全新的彈道飛彈潛艦,並盡可能沿用維吉尼亞級開發的裝備、技術來降低研發成本,包括第三批維吉尼亞級的大孔徑艦首聲納(LAB)以及噴泵推進器、 消聲瓦技術等。

維吉尼亞級的數量

依照美國國防部原訂的採購計畫基線(APB),維吉尼亞級的總數為30艘左右。在2013年8月底,消息傳出美國海軍已經開始爭取將採購計畫基線中維吉尼亞級(含改進型)的總數增為51艘,使之最終能完全替換現役的洛杉磯級核能攻擊潛艦,維持美國海軍核能潛艦部隊的規模。依照美國國會預算辦公室(Congressional Budget Office,CBO)在2012年的報告,美國可望在2013到2033財年訂購33艘維吉尼亞級,加上2012財年結束前已經訂購的16艘,總數達到49艘。

由於2008年全球金融海嘯帶來的變局,加上2013年3月減低赤字的預算封存啟動,美國國防預算在歐巴馬政府 時代持續刪減,無法建造足夠的新核能攻擊潛艦來填補洛杉磯級除役的缺口。美國海軍現役的核能攻擊潛艦數量從2013財年的55艘開始一路下滑,至2022財年起跌破48艘 (美國海軍維持水下戰力的底線),至2030財年左右達到最低的39艘 (2013財年的計畫則是在2028年降至最低的43艘,預計直到2035財年才能回復到48艘以上 ,2037年回復到50艘的規模;而這段期間美國海軍保有的核能潛艦數量平均約為45艘。

在2015年4月下旬,消息傳出美國海軍研究將維吉尼亞級的建造速率由每年兩艘增為每財年三艘,希望趕上洛杉磯級核能攻擊潛艦除役的速度。 從2007年到2013年間,除了2008年有兩艘維吉尼亞級安放龍骨之外,大致維持每年一艘安放龍骨的速率,到2014年起開始每年有兩艘安放龍骨。 然而即便接下來每年開工建造兩艘維吉尼亞級,仍將無法填補接下來洛杉磯級除役的速率。美國海軍的水下作戰力量需要起碼48艘現役核能潛艦, 然而估計到2029財年,美國海軍現役核能攻擊潛艦數量會減至41艘。在1980年代因應蘇聯軍力擴張,美國海軍一度以每年三艘洛杉磯級、 一艘俄亥俄級彈道飛彈潛艦的速率來建造。然而,現階段美國潛艦建造工業的基礎設施沒辦法因應每年建造三艘核能潛艦的需求,而且經費也不足以支持。 隨著昂貴的俄亥俄級核能彈道飛彈潛艦替換項目推展(後來正式命名為哥倫比亞級,Columbia class),為了騰出經費支應,2016初傳出美國海軍有意從2019財年起將維吉尼亞級的編列速率降為每財年一艘。

依照2016年5月美國海軍向國會提交的2017財年預算申請書,美國海軍在2017至2020四個財年都各編列建造二艘維吉尼亞級(2014到2018財年編列的10艘是前述維吉尼亞Block IV的多年份合約,之後就是 Block V);2021財年由於開始編列第一艘哥倫比亞級核能彈道飛彈潛艦,所以維吉尼亞級就只編列一艘。 不過2017年初繼任歐巴馬(Barack Obama)的共和黨籍總統唐納德.川普(Donald Trump),推行將美國海軍現役艦艇數量增加到355艘(此時現役艦艇只有275艘), 因此美國海軍所需的現役核子攻擊潛艦數量也隨之調高。在2016年12月美國海軍提交的軍力目標中,美國海軍將現役核能攻擊潛艦數量從48艘上修為66艘 (這是「355艦海軍」目標的一部分),以因應中國與俄羅斯與日遽增的海上挑戰。

 在2017年6月下旬,眾議院武裝力量委員會(House Armed Services Committee)的海權與武力投射小組委員會(Seapower and Projection Forces subcommittee) 在2018年國防授權法案(National Defense Authorization Act,NDAA)規定,在接下來五個財年(2019到2023財年),每年至少要以編列兩艘維吉尼亞級核能攻擊潛艦, 並在2020、2022、2023這三個財年賦予海軍優先採購權,可以編列三艘潛艦(可能是兩艘維吉尼亞級與一艘哥倫比亞級,如果該年沒編列哥倫比亞級,就編列三艘維吉尼亞級)。 依照2019財年美國海軍提交的未來30年造艦計畫,在30年期間預定建造的核能潛艦數量比2017財年版的30年造艦計畫又增加16艘,使美國海軍在2048財年達到66艘核能攻擊潛艦的目標。此外,2019財年的30年造艦計畫總共附帶再增購12艘核能攻擊潛艦的選擇權,如果增購12艘都能實現,使美國海軍能更快達到總數66艘核能攻擊潛艦的目標(最快在2037財年左右),而此時美國海軍已經獲得授權再增購三艘(就是同前述眾議院武裝力量委員會經在2017年6月批准在2019至2023財年增購三艘潛艦)。依照2019財年計畫報告內容,美國海軍在2020年代中期到2030年代初由於洛杉磯級潛艦陸續屆齡退役,核能潛艦總兵力數量會降至谷底,最低數量預估發生在2028財年(只剩42艘),這是因為1990年代冷戰結束後沒有即時編列建造足夠的新艦,導致洛杉磯級陸續屆齡時沒有足夠數量的潛艦能遞補;為了盡量維持現役核能攻擊潛艦的兵力規模,美國海軍在2019財年計畫中,打算讓一艘洛杉磯級潛艦進行額外的延壽、反應器燃料重新裝填工程來延長壽期,最多有可能會為五艘洛杉磯級進行更換核燃料與延壽工程。

 

維吉尼亞級的後繼者

 2013至2016年:維吉尼亞級後續批次發展(Block VI~VIII)

依照2013年上旬美國海軍向國會提交的2014財年預算中記載的未來30年艦隊發展計畫,美國打算建造總數48艘維吉尼亞級(Block 1~5共38艘,因此意味還有最後一個批次Block 6共10艘),最後一艘在2034財年交付;此外,從2024財年開始發展接續維吉尼亞級的新一代多用途核能攻擊潛艦 ,2034財年授權建造第一艘,在2044財年達成初始作戰能力(IOC)。依照此時的計畫,新潛艦計畫暫稱為SSN(X),可望使用許多俄亥俄級替換項目(ORP,後來成為哥倫比亞級)中開發的新技術,例如永磁推進電動機等。 依照2015年10月下旬美國海軍潛艦項目辦公室( PEO Subs)執行主管 George Drakeley在美國海軍潛艦論壇年會(annual Naval Submarine League symposium)表示,美國海軍會在2024財年開始發展接替維吉尼亞級的下一代核能攻擊潛艦SSN(X)。

在2016年10月27日美國海軍潛艦論壇年會中,剛接掌美國海軍水下作戰組(Undersea Warfare Directorate,OPNAV N97)的主管William Merz少將透露,美國海軍考慮在Block V之後持續增購維吉尼亞級(Block VI、VII乃至於VII),後續批次的新技術重點項目包括由潛艦收放的無人水下載具(UUV)或飛行載具(UAV)、引用哥倫比亞級核能彈道飛彈潛艦的新技術(包含電力推進)等;而接替維吉尼亞級的SSN(X)仍會繼續發展,不過當時預計的方向是從維吉尼亞級發展過來。

2017年:戰術潛艦評估計畫(TSEP)

在2017年11月初,消息傳出美國海軍水下作戰組(Undersea Warfare Directorate,OPNAV N97)正在進行一項戰術潛艦評估計畫(Tactical Submarine Evolution Plan,TSEP),研究一些未來戰術性潛艦(SSN、SSGN等)的可能發展策略,其中包括加快維吉尼亞級後續批次引進新技術的節奏,以及利用正發展中的哥倫比亞級(Columbia class)彈道飛彈潛艦衍生出新一代專業SSGN等。

維吉尼亞級方面,依照美國海軍目前發展潛艦技術的程序,新技術必須通過一定程序驗證可靠性與可生產性之後,才能實際用於潛艦上;而一旦某一批次潛艦的設計定案,一些仍在發展的新技術就只能等到數年後下一個批次生產的潛艦上。以維吉尼亞級現在採用的五年期多年份生產合約(multiyear procurement contracts)架構為例,每個批次都先確定技術基線(tech baseline),在構型與技術固定的情況下,每個批次10艘能以最佳的成本效率來建造(使用固定價格合約)。然而,這也意味著一些在維吉尼亞級Block V(2019財年開始編列)設計定案之後才出現的新技術,就必須等到五年後維吉尼亞Block VI(2023財年起編列)才能應用。為了加快技術更新的節奏,TSEP計畫包括評估引進新的程序,在同一個批次的潛艦裡就可以逐步用上新的技術(這也意味著潛在的風險相對提高);美國海軍潛艦也有關計算處理端的升級計畫,如聲學快速現貨插入(Acoustics Rapid Commercial-off-the-shelf Insertion,ARCI)以及針對潛艦作戰聯合戰術系統(Submarine Warfare Federated Tactical Systems,SWFTS)的方案等(艦上搭載的電子系統軟硬體能在不更動潛艦平台的情況下升級更新),而TSEP的研究方向就是將技術更新範圍擴大到潛艦設計與建造端。TSEP會涵蓋維吉尼亞級後續批次(Block VI、VII)與更新一代核能攻擊潛艦(暫時稱為SSN(X))的過渡,使兩者界線趨於模糊;當前美國海軍陸續為維吉尼亞級增添的新技術與規格(如VPM武裝模組艙段等)正逐漸將維吉尼亞級潛艦平台的原始設計餘裕耗盡,因此TSEP會評估美國海軍核能潛艦領域的新技術,依照能否應用在維吉尼亞級作為區分,若在維吉尼亞級的餘裕範圍就納入維吉尼亞後續批次,若不能則納入後繼的SSN(X)。到此時,維吉尼亞級的預計生產數量已經從最初的33艘增為48艘,最後一艘在2033財年編列,並希望在2034財年編列第一艘SSN(X)。

另外,TSEP也包括研究在12艘哥倫比亞級彈道飛彈潛艦建造完成後,緊接著生產從哥倫比亞級衍生而來的巡航彈道飛彈潛艦(SSGN)。現有四艘俄亥俄級SSGN會在2028財年全數除役,目前美國海軍的彌補措施是從維吉尼亞級Block V開始增設VPM模組艙段來增加戰斧巡航飛彈攜帶量,但這仍然不足以彌補四艘俄亥俄級SSGN除役後所失去的巡航飛彈總數以及特戰支持能力。此時,美國海軍計畫在2021財年編列哥倫比亞級首艦(2031年服役),2024財年編列第二艘,然後從2026至2035財年以每年一艘的速率編列;因此,如果在12艘哥倫比亞級建造完成後,緊接著建造衍生的SSGN,不僅能擴展美國海軍的打擊威懾能力,也能讓哥倫比亞級的生產線繼續維持更長的時間,利於保存美國核能潛艦的產能。 依照2019財年美國國防授權法案,美國海軍海軍在未來30年造艦計畫中首次提到繼哥倫比亞級之後的新一代巡航飛彈潛艦,規劃建造五艘,雖然沒有提到具體細節,但
美國國會預算辦公室(Congressional Budget Office,CBO)表示這應該是衍生自哥倫比亞級潛艦。

而TSEP的最高優先事項,則是關於未來潛艦作戰選項研究(Alternate Futures Study);美國海軍潛艦社群以及海軍戰爭學院(Naval War College)已經開始合作,研究未來水下戰爭(時間點約在2040年代左右)之中,潛艦可能的作戰型態、任務以及面對的威脅等,進而對未來潛艦作戰能力與需求提出具體的建議。

2018年:回歸大洋反潛與海狼級路線

 在2018年10月18日,美國國會預算辦公室(Congressional Budget Office,CBO)發佈了對美國海軍2019財年造艦計畫中未來30年造艦計畫的分析評估,表示美國海軍將在2034財年開始編列接替維吉尼亞級的新核能攻擊潛艦SSBN(X)潛艦;新的核能攻擊潛艦將取代原本規劃的維吉尼亞Block VII,意味著2023財年起訂購的維吉尼亞Block VI會是維吉尼亞級系列的最後一批。

依照美國海軍先前的造艦規劃,打算在維吉尼亞級的基礎上繼續發展新一代SSN(X)核能攻擊潛艦,繼續使用VPM籌載模組,並結合搭載水下無人載具(USV)的能力;然而,此時的發展方向已經改變。在2018年10月CBO出爐的報告總結,接替維吉尼亞級的新核能攻擊潛艦將重新回到大洋藍水對抗對手潛艦力量的路線(類似美蘇冷戰時代),強調更快速、更安靜、魚雷艙攜行武器數量超過維吉尼亞級,類似之前的海狼級(Sea Wolf class,在美蘇冷戰末期設計,冷戰結束後才建成服役)。在2018年7月公布一份關於維吉尼亞級核能攻擊潛艦項目的國會研究報告指出,後冷戰時代建造的維吉尼亞級除了正規的反潛制海作戰任務之外,更多偏向支援情報偵察監視(Intelligence, Surveillance, and Reconnaissance,ISR)、支援特種部隊秘密等偏向沿岸近水地區的任務;而目前規劃的SSN(X)新一代核能攻擊潛艦則減少這類任務的比重,對抗俄羅斯與中國日漸強化的海上與潛艦兵力。依照CBO的報告,目前規劃的SSN(X)不配備VPM模組這樣的垂直發射空間(目前也不清楚是否會結合UUV),將空間用來容納更多魚雷籌載,其魚雷艙武器攜行量比維吉尼亞級至少多25枚(增加一倍),大致上與先前海狼級的水平相當(海狼級沒有垂直發射器,但有多達八門魚雷管,魚雷艙攜行量高達50枚)。

美國海軍在這份的30年造艦計畫中估計,每艘SSBN(X)預算約31億美元;不過CBO的分析報告則認為美國海軍嚴重低估了成本,認為尺寸規模、排水量與海狼級類似的SSBN(X)(海狼級潛航排水量約9100噸),每艘造價將高達55億美元。依照美國海軍的估計,為了將作戰艦隊規模提高到355艘,美國海軍每年造艦預算需要達到210億美元,並一直持續到2048年;然而CBO則認為實際上美國海軍每年需要的造艦預算應該達到28.9億美元,差距近80億美元,而CBO與海軍對SSN(X)資金需求的落差就佔了其中40%。因此,CBO的報告認為,美國海軍未來30年造艦計畫的資金的預估不夠確實。依照CBO估計的每年28.9億美元造艦經費需求,比過去美國海軍30年來平均每年度造艦預算高80%。

此外,CBO也認為美國海軍目前提出的未來30年造艦計畫,造艦速率仍無法彌補老艦退役速率而達到355艦的目標。CBO報告指出,美國海軍打算在2019到2048財年間訂購301艘新船艦,包括245艘作戰船艦與56艘支援船艦;但考慮到舊艦除役,這樣的造艦節奏無法在未來30年使美國海軍船艦總數來到355艘。雖然美國海軍打算延長現役艦體使用壽命來因應,例如現役柏克級飛彈驅逐艦使用壽命延長到45年,使得美國海軍在2034年現役船艦數量達到355艘,但CBO認為這樣的策略恐怕不會得到一支美國海軍想要的艦隊,部分種類的船艦的質量將無法滿足需求。

 

服役經歷

在2014年8月中旬,俄羅斯宣稱其北方艦隊的反潛兵力於8月7日在巴倫支海發現一艘美國海軍維吉尼亞級核能攻擊潛艦, 北方艦隊遂朝該方向派出反潛艦艇群和一架IL-38反潛機進行搜索和追蹤,整個驅離行動持續27分鐘, 這艘美國維吉尼亞級潛艦被迫離開巴倫支海。

在2017年1月21日,美國媒體披露維吉尼亞級核能攻擊潛艦北卡羅來納號(USS North Carolina SSN-777) 由於在2015至2016年在西太平洋部署期間的出色表現,獲得美國海軍卓越服務勛章(Navy Distinguished Service Medal )。 依照公開新聞紀錄,美海軍部長(Navy Secretary)雷.馬布斯(Ray Mabus)簽署授獎的說明中提到,「北卡羅來納號和135名人員 在2015年9月21日至2016年3月12日執行了6個月的海外長期部署,期間成功完成了 兩項對美國國家安全至關重要的任務,以及3個高優先級戰區的反潛作戰任務,在西太平洋潛艦攻擊作戰任 務中表現出色,為美國海軍作戰指揮部和艦隊總部提供了重要的決策參考,利於西太平洋海域的長期情報收集 工作和先期戰鬥準備等關鍵性海上作業」。依照外界所知,北卡羅來納號在2015年至2016年間,在西太平洋 唯一能確認的任務是,是2016年2月13日至15日的美韓聯合演習,期間與韓國海軍潛艦進行反潛作戰演練。 北朝鮮於2016年1月6日進行核子試爆,隨後於2月7日發射遠程火箭,而北卡羅來納號是3月17日返回珍珠港, 隨後北卡羅來納號艦長蒙塔.爾沃中校(Gary Montalvo)在FaceBook的北卡羅萊納號官方頁面上留言披露, 「我們剛從一趟最驚人的部署任務返回,取得不可思議的成功; 艦上人員為我們的國家做了無與倫比的事情,在這一次部署中完成了許多潛艦多趟部署才能完成的任務」。 外界推測,北卡羅來納在這趟部署中可能秘密潛入朝鮮附近水域,蒐集朝鮮核子試爆數據與遠程火箭試射 等;同時,根據美海軍部長提到的「高優先級戰區反潛作戰」,可能是在中國周邊海域(東中國海與南 中國海)監視、蒐集中國海軍水面艦艇與潛艦的活動以及關鍵參數(如聲紋),為未來可能的軍事衝突預作準備。

在2017年3月上旬,消息傳出美國海軍關注已服役的維吉尼亞級核能潛艦的表面消聲瓦脫落情況高於預期,例如2012年開始服役的密西西比號(USS Mississippi SSN-782)在2017年2月13日返港時,至少有一側的消聲瓦大面積脫落;依照美國太平洋艦隊司令部的報告,密西西比號在值勤期間沒有發生碰撞、事故等意外損傷,對於消聲瓦脫落只表示因為嚴苛的作業環境造成損耗 。事實上,早在2010年9月,就有媒體關注過維吉尼亞級消聲瓦脫落的問題。美國海軍將領Kevin McCoy表示,消聲瓦以及相關的現場鑄模/專用船體處理程序的問題已經在2011年解決;不過實際上,之後建造的維吉尼亞級如明尼蘇達號(USS Minnesota SSN-783)仍發生類似問題。前美國核能潛艦艦長、時任美國戰略與預算評估中心高級研究員布賴恩·克拉克表示,以密西西比號的消聲瓦脫落的脫落量,潛艦即使在低速航行也會產生相當大的流體噪聲,此外遭到敵方主動聲納探測時的吸音效能自然顯著下降。此時,尚不清楚維吉尼亞級消聲瓦過度脫落的主要原因,究竟跟消聲瓦材質或施工方式有關。在

2018年4月7日,敘利亞政府軍疑似對反政府的敘利亞自由軍(Free Syrian Army)最後一個據點──首都大馬士革東北方10公里的杜馬鎮(Douma)使用化學武器攻擊,造成70人死亡,違背了2013年的聯合國安理會2118號決議案;隨後在4月14日凌晨,美國、英國、法國三國軍機與水面艦、潛艦總共發射105枚各式陸攻巡航飛彈,攻擊敘利亞境內三個關於化學武器研製與儲存重地,以拔除敘利亞的化武能力;這包括位於大馬士革的Barzah化武研發中心(由美國海軍三艘神盾巡洋艦/驅逐艦、一艘核能攻擊潛艦發射總計57枚艦射戰斧巡航飛彈,以及美國空軍兩架B-1B轟炸機投擲19枚JASSM-ER陸攻飛彈)、位於霍姆斯城西方的化武儲藏設施(由美國海軍船艦發射9枚艦射戰斧飛彈、皇家空軍龍捲風GR.4發射Storm Shadow對地飛彈、法國空軍幻象2000戰機發射2枚SCALP-EG對地飛彈、法國海軍船艦發射3枚MdCN巡航飛彈),以及鄰近霍姆斯城的地下碉堡(法國空軍幻象2000戰機發射7枚SCALP-EG對地飛彈)。其中,美國海軍維吉尼亞級Block III核能攻擊潛艦約翰.華納號(USS John Warner SSN-785)發射六枚潛射戰斧巡航飛彈,這是維吉尼亞級核能攻擊潛艦首次參與實戰的紀錄。